Por qué los tiburones martillo tienen la nariz ancha

WASHINGTON (ISNS) — Cualquiera que mire fijamente a un tiburón martillo se dará cuenta de sus ojos muy separados. Muchos menos verán que lo mismo ocurre con sus fosas nasales.

El amplio espacio entre las fosas nasales puede ayudar a los tiburones de nariz ancha a localizar a sus presas mucho más rápido que los tiburones con cabezas más pequeñas y puntiagudas, según una nueva investigación que reexamina cómo huelen estos animales.

«La idea de que la colocación de las fosas nasales más separadas les da un mejor sentido del olfato ha estado dando vueltas durante cincuenta años, pero no ha habido mucho razonamiento detrás de ella», dijo la bióloga Jayne Gardiner de la Universidad del Sur de Florida en Tampa, cuyo estudio aparece en la revista científica Current Biology.

Los mitos de los tiburones huelen a pescado

Cuando un tiburón nada, el agua fluye hacia sus fosas nasales, deslizándose sobre diminutos receptores que detectan proteínas disueltas, mucosidad, feromonas y sangre, un penacho de materiales que arrastraron sus presas.

Las cabezas de martillo pueden detectar aproximadamente una de estas moléculas de olor en 100 mil millones de moléculas de agua. Este nivel de sensibilidad es más agudo de lo que pueden oler los humanos en tierra, pero es similar al de otros tiburones y peces, y no tan bueno como Hollywood quiere hacer creer. La creencia inspirada en la película «Tiburón» de que los tiburones pueden oler una gota de sangre a una milla de distancia es un mito cinematográfico.

Hace treinta años, una investigación sobre repelentes de tiburones patrocinada por la Marina sugirió que los tiburones evalúan los olores de forma independiente en cada fosa nasal, y luego nadan en la dirección del olor más fuerte, siguiendo un gradiente químico dejado por la presa que aumenta constantemente a medida que el tiburón se acerca a su objetivo.

Pero investigaciones recientes han demostrado que las aguas turbulentas del océano rompen los rastros químicos en parches que se dispersan como las nubes en un cielo ventoso. Cada mancha es un lío de olores fuertes y débiles, difíciles de interpretar basándose sólo en la concentración y que potencialmente apuntan a un tiburón en direcciones conflictivas.

Para explorar cómo los tiburones toman las decisiones rápidas de ir a la izquierda o a la derecha en estas manchas, Gardiner ató un arnés que soplaba restos de calamar en las fosas nasales de ocho tiburones lisos tipo Dogfish, una especie más pequeña con una cara puntiaguda.

Cuando se daban dos bocanadas seguidas, con un intervalo de 0,1 a 0,5 segundos, los tiburones se volvían hacia la fosa nasal que sentía la bocanada primero, incluso si la segunda bocanada de olor era cien veces más olorosa. Dos bocanadas al mismo tiempo o muy separadas no tuvieron ningún efecto. La clave de la capacidad olfativa estereoscópica de los tiburones fue el tiempo, no la intensidad del olor.

«Es similar al oído humano», dijo Jelle Atema, biólogo de la Universidad de Boston que trabajó en el proyecto. «Nuestros cerebros juzgan la ubicación de un sonido comparando cuándo lo detecta cada oído».

¿Qué significa esto para los tiburones martillo? Cuanto más separadas están las fosas nasales de un tiburón, mayor es el desfase entre ambas fosas. Esto podría ayudar a los cerebros de los tiburones martillo a discriminar más finamente hacia dónde ir cuando se mueven rápidamente o nadan hacia una mancha de olor en un ligero ángulo.

«El tiburón martillo podría seguir procesando eso y obtener una dirección a partir de ello, mientras que un tiburón de nariz puntiaguda podría verlo como un golpe simultáneo en ambas fosas nasales», dijo Gardiner.

«Aquí se tiene la posibilidad de replantear algunas de las ideas que se han planteado sobre la evolución de la forma del tiburón martillo», dijo Stephen Kajiura, un investigador de tiburones de la Universidad Atlántica de Florida en Boca Ratón que no participó en la investigación.

El año pasado, Kajiura desacreditó una teoría anterior según la cual los tiburones martillo tienen una mayor superficie dentro de sus fosas nasales. La idea de la demora entre las fosas nasales muy espaciadas, dijo, «es una forma alternativa de ver la forma que nunca se ha considerado».

Pero Gardiner dijo que su investigación tendrá que ser confirmada mediante pruebas con tiburones martillo. Hasta la fecha, ningún estudio científico ha demostrado que los tiburones martillo sean realmente más rápidos a la hora de encontrar su presa, sólo historias anecdóticas contadas por los pescadores que lanzan sus líneas en aguas infestadas de tiburones y observan que los primeros tiburones que aparecen en un trozo de cebo tienden a tener la cabeza en forma de martillo.

Devin Powell es un periodista científico independiente con sede en Nueva York. Sus historias han aparecido en línea y en papel en Nature, Scientific American, el Washington Post, Science News, WIRED, la antología The Best American Science Writing 2012 y otros lugares.

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