Paleontóloga: Dra. Louise Leakey

Louise es paleontóloga de tercera generación. Sus abuelos, Louis y Mary Leakey, dirigieron expediciones en la Garganta de Olduvai, en Tanzania. Sus padres, Richard y Meave Leakey, centraron sus investigaciones en la rica cuenca de Turkana, en Kenia.
Louise trabaja a menudo con sus padres mientras sigue estudiando la historia antigua de la cuenca del Turkana. Es profesora asistente de investigación en la Universidad Estatal de Nueva York en Stony Brook y es la directora de educación pública y divulgación del Instituto de la Cuenca del Turkana en Nariobi, Kenia.
Junto con su madre, Louise es exploradora residente de National Geographic.
TRABAJO ANTIGUO
Louise creció en Nairobi, Kenia, y pudo acompañar a sus padres en expediciones a la zona del lago Turkana.
«A todo el mundo le gusta salir de pequeño a buscar fósiles, así que para cualquiera es algo natural», dice Louise. «Supongo que fui capaz de seguir con ello más tiempo que la mayoría».
Una de las primeras experiencias más memorables de Louise fue cuando un equipo dirigido por su padre, Richard, encontró el «Niño de Turkana», un esqueleto casi completo del homo erectus de 1,5 millones de años de antigüedad.
«A los 12 años, el descubrimiento del Homo erectus del lado oeste de Turkana fue un momento muy emocionante, porque estuvimos en ese yacimiento durante bastante tiempo», dice Louise. «Pudimos participar, ayudar y excavar. Había una verdadera sensación de emoción en esa excavación».
Aunque su familia es mundialmente conocida por su trabajo en paleontología, Louise nunca se sintió presionada para seguir a sus padres en el campo.
«Nunca me dijeron que era lo que debía hacer», dice. «La decisión la tomé yo misma».
Louise dejó África durante unos años para obtener su doctorado en biología en el University College London de Londres, Inglaterra, pero pronto regresó a Kenia, y a la cuenca del Turkana.
LA PARTE MÁS EXCITANTE DE SU TRABAJO
En la actualidad, Louise pasa mucho tiempo dando conferencias, recaudando fondos y criando a sus dos hijos, pero sigue yendo a la cuenca del Turkana en verano para trabajar sobre el terreno.
«Estar allí arriba es ciertamente muy emocionante para alejarse de todo», dice. «Es un gran placer estar con las manos en la masa y hacerlo».
LA PARTE MÁS EXIGENTE DE SU TRABAJO
«Tratar de encajar todo, creo. Es bastante complicado hacer tantas cosas diferentes: trabajo de campo, conferencias, recaudación de fondos y ser madre. Intentar recaudar fondos para el Instituto, en lo que estamos trabajando ahora, requiere mucha atención y esfuerzo. Es bastante exigente en este momento».
¿CÓMO DEFINE LA GEOGRAFÍA?
«Pienso en ella más bien en términos de dónde están las cosas en el mundo. La geografía física siempre me ha interesado. Las montañas y los lagos y su influencia en las poblaciones locales. Por qué se encuentran ciertas cosas en ciertos lugares. Así es como lo veo en mi mente».
CONEXIÓN GEO
Louise explica que la geografía de la cuenca del Turkana es la razón por la que se encuentran tantos fósiles allí.
«El valle de la grieta tiene una gran influencia en cuanto a los fósiles que encontramos», dice. «Se debe a los movimientos tectónicos que obligan a estas antiguas capas a volver a la superficie. Las cosas son entonces erosionadas, y entonces podemos encontrar los pequeños fragmentos de hueso en la superficie y saber dónde encaja en la excavación.»
Las herramientas geográficas, como el GPS y el GIS, son muy importantes para paleontólogos como Louise. Utilizando el GPS, los científicos pueden señalar la ubicación de los lugares de estudio que luego pueden trazar en los mapas, un proceso llamado georreferenciación. Hoy en día, los paleontólogos tienen la capacidad de crear puntos de georreferencia para fósiles encontrados hace décadas, lo que permite mostrar los datos en bases de datos, mapas en línea y sitios web.
«Cualquier fósil que se encuentra siempre se marca con un punto de GPS, para que tengamos una referencia y podamos volver a él», dice Louise. «También se fotografía digitalmente… Además, muchas de las colecciones anteriores que habíamos hecho en los años 70 y 80, cuando no teníamos GPS, se pueden incorporar al mapa general, a la imagen más amplia, utilizando el SIG porque se pueden georreferenciar las fotografías y situar esos puntos con bastante precisión en el nuevo sistema.»
ASÍ QUE, QUIERES SER UN … PALEONTÓLOGO
Para prepararse para una carrera como paleontólogo, Louise sugiere tomar cursos de anatomía, geografía, geología y, especialmente, de biología.
«Pienso en la biología en términos de entender una variedad de organismos, incluyendo cómo pueden haber cambiado a través del tiempo y por qué tenemos ciertas especies presentes hoy y otras que no lo están», dice Louise.
PREPARARSE
Louise recomienda a las familias interesadas en la paleontología que visiten el Salón de los Orígenes Humanos del Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsoniana, en Washington, D.C., y el Museo Field, en Chicago, Illinois.
Para los estudiantes universitarios, Louise sugiere que estudien la posibilidad de asistir a una escuela de campo, como la Turkana Basin Institute Field School. «Obviamente, es emocionante y una experiencia realmente buena. Abre las puertas a la participación».

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