Little Foot, el fósil más completo de Australopithecus, sale a la luz

Little Foot es uno de los esqueletos más conocidos de la paleontología. Desde que se descubrieron los huesos del joven homínido, entre 1994 y 1997, los investigadores han datado los restos, han examinado los huesos y han publicado numerosos trabajos sobre lo que se considera uno de los esqueletos más completos de un ancestro humano jamás encontrado. Ahora, según informa la BBC, tras 20 años de excavación y minuciosa limpieza, los restos se han expuesto al público por primera vez en Sudáfrica.

El viaje para salir del basurero de la historia ha sido largo y minucioso para Little Foot. David McKenzie, de la CNN, informa de que en 1994, el paleontólogo Ron Clarke estaba buscando en una caja de fósiles del sistema de cuevas de Sterkfontein, en Sudáfrica, que habían sido explotadas por mineros de cal. Encontró cuatro diminutos fragmentos de huesos de tobillo que, según él, procedían de un antiguo ancestro humano. En 1997, encontró más huesos del esqueleto en una escuela de medicina cercana y decidió buscar más Pie Pequeño en la propia cueva.

Con sus ayudantes, encontró restos incrustados en un material parecido al hormigón llamado brecha. Recortaron Pie Pequeño de la brecha en bloques, y luego comenzaron el proceso de extracción de los diminutos y frágiles fragmentos de la piedra. Se tardó hasta 2012 en localizar y eliminar todos los rastros de Pie Pequeño de la cueva. Entonces comenzó un trabajo aún más difícil. «Utilizamos herramientas muy pequeñas, como agujas para excavar. Por eso tardamos tanto», cuenta Clarke a la BBC. «Fue como excavar un pastelito de hormigón».

Los resultados, sin embargo, son sorprendentes. Mientras que Lucy, el esqueleto más famoso de los primeros homínidos encontrado en Etiopía en la década de 1970, está completo en un 40 por ciento, Pie Pequeño está completo en un 90 por ciento y todavía tiene la cabeza, informa Elaina Zachos en National Geographic. Se cree que es una especie diferente de Australopithecus que Lucy y puede ser más antigua. Se cree que Lucy tiene unos 3,2 millones de años, mientras que Clarke y su equipo han datado a Pie Pequeño en 3,67 millones de años, aunque esa fecha es controvertida.

Zachos informa de que Pie Pequeño debutó el miércoles en la Bóveda de los Homínidos del Instituto de Estudios Evolutivos de la Universidad de Witwatersrand, en Johannesburgo. El año que viene, McKenzie informa de que el equipo que examina a Pie Pequeño espera publicar unos 25 artículos científicos sobre el fósil, lo que sin duda agitará el actual debate sobre si fue en Sudáfrica, y no en África Oriental, donde tuvo lugar gran parte de la evolución humana temprana.

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