Kathleen Battle se marchó de esta entrevista, pero no antes de que la diva hablara de sus planes para Dallas

Es difícil hablar de la carrera de Kathleen Battle sin abordar el tema de su reputación de poner la «d» -como en «difícil»- en la palabra «diva.»

En 1994, la Metropolitan Opera despidió a la soprano superestrella durante los ensayos de Fille du Régiment, de Donizetti, por lo que la compañía neoyorquina consideró «acciones poco profesionales». Un año antes, el personal de la Ópera de San Francisco llevaba camisetas que decían: «He sobrevivido a la batalla».

Pero espere, ¿está la misma Kathleen Battle al teléfono hoy? Esa mujer agradable y ecuánime que reparte cumplidos a sus colegas y habla con entusiasmo de su espectáculo del jueves por la noche en la Ópera de Winspear…

Resulta que es la misma: a los quince minutos de una entrevista por lo demás tranquila, Battle respira hondo, deja de hablar y cuelga el teléfono para no volver. No hay despedida. No hay explicación. Nada.

Más extraño aún es el hecho de que la pregunta que acabó con la entrevista ni siquiera era difícil. Fue una pregunta suave sobre cómo se siente al tener su carrera todavía en marcha cuando se acerca a los 70 años (su cumpleaños es el 13 de agosto).

Aparentemente, la edad es un tema delicado para algunas divas que envejecen.

Kathleen Battle interpreta Underground Railroad: A Spiritual Journey en la Ópera Winspear.(EN&T Performing Arts Center)

Antes de que la conversación se estropeara, Battle estuvo encantada de hablar de sus días de juventud, cuando aprendió a compaginar la ópera con los espirituales que componen Underground Railroad: Un viaje espiritual, el programa que interpretará el jueves por la noche.

La menor de siete hermanos en una familia de obreros cerca de Cincinnati, creció cantando en una iglesia episcopal metodista africana. Cuando Battle se convirtió en una estrella de la ópera en la escuela de música de la Universidad de Cincinnati, el director de orquesta Robert Sadin la llevó aparte y la convenció de que mirara más allá del libreto.

«Me dijo: ‘No vas a cantar sólo Mozart y Rossini: eres una mujer negra y vienes de un entorno eclesiástico’. Percibió algo en mí y en mi forma de cantar que podría encajar bien con la música fuera del género clásico».

De hecho, Sadin fue quien presentó a Battle a estrellas del jazz como Grover Washington Jr. y Wynton Marsalis y produjo So Many Stars, el álbum de crossover de 1995 que la ayudó a recuperarse después de que el Met la despidiera.

«Ese era Robert Sadin arrastrándome, llevándome al pozo… y yo estaba dispuesta a beber», dice. «Tanto él como James Levine son dos genios. Ambos han sido una ayuda para mi carrera. »

Battle ha colaborado con innumerables estrellas del pop, el jazz y el R&B a lo largo de las décadas, desde Stevie Wonder a Alicia Keys o Queen Latifah. Pero en los últimos años, se ha centrado en poner su propia huella en los espirituales cristianos que se remontan a los días de la esclavitud.

«Nunca trato de ser didáctica ni de enseñar una lección evidente, pero definitivamente hay mensajes en todo ello», dice sobre Underground Railroad. «Hay muchas citas en este programa de Harriet Tubman y Frederick Douglass, aunque en realidad he omitido la parte oscura en la que, tras su huida de la esclavitud, Douglass dijo que no podía soportar escuchar ni siquiera los espirituales alegres porque le producían un abrumador sentimiento de tristeza».

Underground Railroad evoluciona de ciudad en ciudad: El espectáculo del jueves por la noche contará con la participación del South Dallas Cultural Choir, tal y como estaba previsto en un principio, pero también incluirá piezas de danza coreografiadas en el último momento por el fundador de Dark Circles Contemporary Dance, Joshua Peugh, e interpretadas por Lailah Duke y Xavier Mack, del Dallas Black Dance Theatre.

Battle dijo que Peugh fue asignado para recogerla en el aeropuerto a principios de esta semana, y cuando se enteró de que su conductor era un coreógrafo, decidió colaborar con él durante los ensayos.

«Añadiré o quitaré cada vez que haga este programa: Es específico del lugar», dice.

«La gente ha dicho: ‘¿Por qué no imprimes Underground Railroad? ¿No sería más fácil así? No lo sé. Puede que sea un defecto de carácter, pero no puedo hacerlo. Tengo que refrescar el programa cada vez, y hay un reinicio casi asombroso aquí para Dallas: Es muy dinámico y emocionante, y estoy muy orgulloso de ello».

Thor Christensen es escritor de Dallas. [email protected]

Detalles

Kathleen Battle interpreta Underground Railroad – a Spiritual Journey (Ferrocarril subterráneo: un viaje espiritual) el jueves a las 7:30 p.m. en Winspear Opera House, 2403 Flora St. 29 a 89 dólares, más tasas. www.attpac.org.

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