Impedirá el límite de Hayflick que vivamos eternamente?

El descubrimiento del límite de Hayflick representó un cambio radical en la forma en que la ciencia consideraba la reproducción celular. Antes del descubrimiento del doctor, se pensaba que las células eran capaces de ser inmortales. Aunque el fenómeno del límite de Hayflick sólo se ha estudiado in vitro, con el tiempo llegó a ser generalmente aceptado en la comunidad científica como un hecho. Durante décadas, parecía que el límite era insuperable, y todavía lo parece. Sin embargo, en 1978, el descubrimiento de un segmento de ADN no replicable en las células llamado telómeros arrojó luz sobre la posibilidad de la inmortalidad celular.

Los telómeros son cadenas repetitivas de ADN que se encuentran en los extremos de los pares de cromosomas dentro de las células diploides. Estas cuerdas suelen compararse con los extremos de plástico de los cordones de los zapatos (llamados aglets) que evitan que los cordones se deshilachen. Los telómeros proporcionan la misma protección a los cromosomas, pero el telómero del extremo de cada par de cromosomas se acorta con cada división celular. Finalmente, el telómero se agota y comienza la apoptosis.

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El descubrimiento de los telómeros apoyaba el límite de Hayflick; al fin y al cabo, era el mecanismo físico por el que las células entraban en senescencia. Sin embargo, poco menos de una década después, se descubrió otro avance en el envejecimiento celular. La telomerasa es una proteína que se encuentra en todas las células, pero en las normales está desactivada, es decir, no hace nada. Sin embargo, en las células anormales, como los tumores y las células germinales, la telomerasa es bastante activa: Contiene una plantilla de ARN capaz de producir nuevos telómeros en los extremos de los cromosomas en las células que envejecen.

La telomerasa tiene entusiasmada a la comunidad investigadora del envejecimiento por dos razones. En primer lugar, dado que está activa de forma natural en los tumores y puede detectarse en las muestras de orina, la comprobación de la presencia de la telomerasa puede conducir a un análisis más eficaz de los pacientes con cáncer. En segundo lugar, los investigadores han descubierto cómo extraer la telomerasa y sintetizarla. Potencialmente, si se añade telomerasa activa a células adultas normales, éstas seguirán replicándose mucho más allá de su límite de Hayflick. En un estudio que apoya esta noción, los investigadores informaron de que las células a las que habían introducido telomerasa se habían replicado 20 veces más de lo que indicaría su vida normal, y seguían dividiéndose.

La ciencia todavía tiene que demostrar definitivamente que la telomerasa puede producir la inmortalidad celular. Parece que hay una miríada de factores implicados en la muerte celular programada más allá de la destrucción de los telómeros. Sin embargo, mientras los humanos teman a la muerte, siempre habrá investigaciones para superar estos obstáculos naturales a nuestra inmortalidad, celular o no.

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