George E. Pickett

El general de división confederado George Edward Pickett nació en el seno de la riqueza y el privilegio de la élite antebellum de Virginia. Sin embargo, la vida de Pickett no siguió una ruta predecible y acabó siendo un hombre roto y amargado, muriendo a la edad de 50 años, recordado principalmente por una carga militar fallida que no planeó ni dirigió.

George Pickett nació en la élite esclavista del condado de Henrico, Virginia, en 1825. Sin embargo, sus padres estaban preocupados porque la esclavitud ya no prometía un futuro seguro para su hijo mayor, y trataron de orientarlo hacia el derecho; sin embargo, el joven George mostró poco interés o talento para la abogacía, y en su lugar buscó una carrera en el ejército. Se graduó en la Academia Militar de los Estados Unidos en 1842 como último de su clase, pero a tiempo para luchar en la Guerra de México y ganar brevetes por su valor. También trabó amistad para toda la vida con sus compañeros, entre los que destaca James Longstreet. A pesar de las escasas perspectivas de la vida en el ejército antes de la guerra, apenas dio muestras de buscar otro empleo civil y echó su suerte con el ejército, desplazándose por la frontera occidental a lugares aislados, lejos de su familia y de su hogar en Virginia. Se casó con Sally Minge en 1851, pero ella y su bebé recién nacido murieron, sumiéndolo en una profunda depresión. Unos años más tarde, mientras estaba destinado en el territorio de Washington, Pickett se estableció en una existencia doméstica estable con una mujer india y su hijo James. Pero la repentina muerte de ésta le dejó de nuevo desamparado y entregó a su hijo a una familia blanca de acogida. Durante la «Guerra del Cerdo», una disputa fronteriza con los británicos, el capitán George Pickett reveló rasgos que se harían más evidentes durante la Guerra de Secesión: temeridad, excitabilidad e incapacidad para ver el «panorama general». Esto no auguraba nada bueno para su futuro.

El estallido de las hostilidades entre el Norte y el Sur llevó a Pickett a casa para defender su Virginia natal. En septiembre de 1861, fue comisionado como coronel por los Estados Confederados de América y destinado a la parte baja del río Rappahannock. La nueva nación sureña lo valoraba mucho: veterano con 15 años de experiencia en el ejército, Pickett parecía estar preparado para asumir un papel destacado en el alto mando confederado. Pronto obtuvo el ascenso a comandante de brigada y dirigió a sus hombres en la batalla de Williamsburg, Siete Pinos y los Siete Días. Durante el segundo día de la batalla de los Siete Pinos, su brigada «Gamecock» luchó con tenacidad, ganándose los elogios de D. H. Hill y James Longstreet. Durante los Siete Días, en la batalla de Gaines’s Mill, Pickett fue herido en el hombro, lo suficientemente grave como para tener que dejar su mando durante varios meses para recuperarse. Mientras estuvo fuera del ejército, Pickett se perdió las importantes campañas de Second Manassas y Antietam, y regresó al ejército en el otoño de 1862. Rápidamente (y quizás sorprendentemente) fue ascendido a general de división, siendo responsable de 15.000 soldados confederados. Corbell afirmaría más tarde que conoció y se enamoró de Pickett cuando era una niña antes de la guerra, pero parece más probable que ambos comenzaran su noviazgo durante su convalecencia a finales del verano de 1862. Corbell tenía 18 años y era estudiante en la Academia Femenina de Lynchburg. En la primavera de 1863, durante el sitio de Suffolk, su romance era la comidilla del ejército de Lee. Los soldados se quejaban de que Pickett se iba a ver a su amante, con o sin permiso, y volvía a la mañana siguiente con los ojos desorbitados para supervisar a sus tropas. Un miembro del personal de Longstreet comentó: «No creo que su división se beneficiara de tales acciones de caballero de alfombra en el campo».

George Pickett tenía otros asuntos en mente mientras el general Robert E. Lee se preparaba para su invasión de Pensilvania en junio de 1863. Pickett comenzó a sentir que la Guerra Civil era un tipo de guerra diferente, un conflicto en el que el enemigo no seguía las «reglas de la guerra», en las que había llegado a creer como cadete en West Point. En la batalla de Williamsburg, Pickett se quejó de los «ruines subterfugios de un enemigo que fingía rendirse para detener el fuego y permitir que sus refuerzos subieran y les permitieran descargar una descarga mortal sobre un enemigo honorable y demasiado desprevenido». Además, Pickett estaba ansioso por demostrar su valía como líder de una división. Él y sus tropas permanecieron en la reserva en la batalla de Fredericksburg y se limitaron a las operaciones de asedio en Suffolk. La audaz Campaña de Pensilvania de Lee, parecía que haría las cosas bien de nuevo para afirmar las habilidades de Pickett como soldado y líder.

La división de Pickett fue la última en llegar al campo durante el segundo día de la Batalla de Gettysburg. Inicialmente, el general Robert E. Lee los mantuvo al margen de la refriega mientras el resto de los confederados luchaban en las colinas que rodeaban la ciudad y sus alrededores. Al atardecer del 2 de julio, Lee había decidido atacar el centro del comandante de la Unión, George G. Meade, alineado a lo largo de Cemetery Ridge. Seleccionó la división de Pickett para encabezar la carga, apoyada por otros comandos. A diferencia de su comandante de cuerpo y amigo cercano, James Longstreet, que creía que el plan fracasaría, Pickett era optimista en cuanto al éxito. Hay algunas acusaciones posteriores a la guerra que afirman que Pickett estaba borracho o algo peor, escondido en un granero o detrás de un árbol durante la carga. Estas acusaciones parecen carecer de mérito. Pickett preparó adecuadamente a sus tropas para la batalla y luego se movió por el campo, conversando con varios miembros del personal mientras se desarrollaba la operación. Donde flaqueó fue en las secuelas: hay numerosos relatos de Pickett mirando al vacío, llorando y comportándose con desánimo cuando el personal y otros soldados se enfrentaron a él sobre qué hacer una vez que estaba claro que la carga había fracasado. Cuando el general Lee se enfrentó a Pickett, le instó a organizar los restos de su división y a prepararse para un contraataque. Pickett se quejó amargamente de que no tenía ninguna división. Lee le recordó directa y agudamente a Pickett que ese momento y esa batalla no tenían nada que ver con él: «Vamos General Pickett, esta ha sido mi lucha y sobre mis hombros recae la culpa»

De hecho, George Pickett culpó a Lee y a otros por la pérdida de su división en Gettysburg. Nunca se recuperó realmente de ese momento, ni profesional ni personalmente. Pickett escribió un informe mordaz y amargo de la batalla, arremetiendo contra sus subordinados, y aparentemente incluso contra el propio Lee. Lee exigió que Pickett destruyera el informe y lo sustituyera por uno que se limitara a exponer los hechos. «Tenemos que luchar contra el enemigo y debemos evitar cuidadosamente, en este momento crítico, las disensiones que crearían las reflexiones de su informe», reprendió Lee a Pickett. Pickett, sin embargo, se negó a presentar otro informe formal de Gettysburg.

En los meses que siguieron a Gettysburg, Pickett cayó en una espiral descendente. Él y su amada Sallie se casaron en septiembre de 1863 y eso debió proporcionarle cierto consuelo. Pero su división estaba destrozada. Mientras tanto, Pickett se hizo responsable del Departamento de Carolina del Norte, que abarcaba partes del este de Virginia y Carolina del Norte donde las tropas de la Unión tenían una fuerte presencia. Las incursiones federales eran constantes, así como los problemas causados por los unionistas del sur; en resumen, era una región difícil de controlar para cualquier comandante militar, más aún para un hombre como George Pickett que ansiaba la estabilidad y la sencillez. Las preocupaciones expresadas en Williamsburg no habían hecho más que aumentar y ahora, tras la terrible pérdida de su división en Gettysburg, Pickett parecía destinado al colapso. Con la orden de retomar la ciudad portuaria de New Bern, Carolina del Norte, en febrero de 1864, vaciló y fracasó, e inmediatamente arremetió, culpando de nuevo a los subordinados y al general Lee. Poco después de la fallida expedición, se descubrió que un grupo de soldados capturados eran ex-confederados que habían desertado al ejército de la Unión. El general Pickett se enfrentó personalmente a los prisioneros, amenazándolos: «Malditos seáis, creo que difícilmente volveréis allí, malditos bribones; haré que os fusilen a vosotros y a todos los demás malditos bribones que deserten». Los veintidós hombres fueron sometidos a un consejo de guerra, declarados culpables y ejecutados en tres ahorcamientos masivos separados en Kinston, N.C.

En mayo de 1864, George Pickett, agotado y amargado por los meses posteriores de decepción y pérdida, se derrumbó. Pasó una semana en cama antes de volver al mando de campo con el Ejército de Virginia del Norte. Sin embargo, estos eran los últimos días de la Confederación y la división reconstituida de Pickett era una mera sombra de lo que había sido. La deserción y la desafección plagaban las filas. En un lapso de diez días en marzo de 1865, alrededor del 10% de los hombres de Pickett desaparecieron de las filas. La ignominia final de Pickett llegó en la batalla de Five Forks, cuando las fuerzas de la Unión atacaron su posición, rompieron sus líneas y comenzaron a arrollar el flanco derecho confederado. Durante las primeras horas de la batalla, Pickett no aparecía por ninguna parte: él y otros oficiales estaban disfrutando de un tranquilo pastel de sábalo. Al darse cuenta repentinamente de la gravedad de la situación, Pickett intentó desesperadamente reunir a sus tropas, pero era demasiado tarde. Ocho días después, Robert E. Lee rindió su Ejército del Norte de Virginia a Ulysses S. Grant en Appomattox Court House. Lee estaba tan decepcionado con la actuación de Pickett en Five Forks que lo apartó del mando. Al ver a Pickett en la ceremonia de rendición, Lee exigió: «¿Ese hombre sigue con este ejército?»

La guerra había terminado, pero George Pickett tenía nuevas preocupaciones. El Departamento de Guerra de EE.UU. inició un tribunal de investigación formal sobre el «asesinato» de soldados de la Unión en Kinston en 1864. Pickett, temiendo ser acusado de crímenes de guerra, huyó a Montreal. Asumió un nuevo nombre, se cortó el pelo y vivió en una pensión. Su esposa trabajaba enseñando latín para mantenerlo a él y a su joven hijo George, Jr. mientras Pickett estaba enfermo. Finalmente, debido en gran parte a la intervención de Ulysses S. Grant, la investigación terminó, y los Pickett pudieron regresar a Virginia y tratar de comenzar sus vidas de nuevo.

Sin embargo, George Pickett nunca había conocido otra vida que la de un soldado. Luchó por encontrar un empleo. Intentó la agricultura y la venta de seguros. Al parecer, incluso se le ofreció el mando en el ejército egipcio. Pero su salud seguía siendo mala y las finanzas familiares precarias. En 1875, George Pickett murió de «fiebre gástrica». Sólo tenía 50 años.

A diferencia de muchos ex-confederados, George Pickett rara vez habló públicamente sobre la guerra. John Mosby escribió sobre un famoso encuentro con Pickett en 1870, cuando lo encontró por casualidad en las calles de Richmond y lo acompañó a visitar al envejecido Robert E. Lee. Tras un intercambio frío y tenso con su antiguo comandante, Pickett supuestamente se burló de Mosby: «Hizo que mi división fuera masacrada en Gettysburg». Mosby respondió: «Bueno, eso te hizo inmortal». La inmortalidad de George Pickett significó poco para él. Se fue a la tumba amargado y enojado por la guerra. Su devota viuda pasaría el resto de su vida tratando de convertirlo en el héroe que nunca fue. LaSalle Corbell Pickett pasó más de cincuenta años escribiendo libros, dando conferencias públicas, fabricando «hechos», si era necesario, todo ello con la intención de crear un soldado mítico y «héroe de Gettysburg» que ha perdurado hasta hoy.

George Edward Pickett

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