El efecto placebo: del magnetismo místico a la utilización de los poderes inherentes a nuestro cuerpo

La noticia se extendió entre la clase alta parisina a finales del siglo XVIII:

Un nuevo hombre en la ciudad tenía una novedosa cura para los dolores, la parálisis y otros numerosos males.

El carismático doctor alemán Franz Anton Mesmer había descubierto una energía invisible -la llamó magnetismo animal- que supuestamente fluye a través de todos los organismos vivos. Los obstáculos a este flujo provocaban enfermedades. El problema podía corregirse con algunas herramientas o manipulaciones sencillas.

Mesmer afirmaba que los imanes podían restablecer el equilibrio y desatascar el flujo. Más tarde afirmó, convenientemente, que él mismo tenía estos poderes magnéticos y que podía curar a los pacientes simplemente tocándolos.

París bullía con historias de pacientes que se habían curado de sus dolencias. La sala de espera del Dr. Mesmer se llenaba cada vez más de clientes perfumados.

Tanta gente que necesitaba una cura.

Y sólo un Franz Mesmer para todos.

Franz Anton Mesmer, 1734-1815.
(Wellcome Collection, disponible en Wikimedia Commons.)

Mesmerized

El alemán, sobrecargado de trabajo, tuvo que contratar ayudantes y pronto hizo otro oportuno descubrimiento:

Podía agitar sus manos sobre el agua y magnetizarla. Mesmer diseñó entonces un barril especial para sumergir varillas de metal en agua «magnetizada».

Ahora los pacientes podían sentarse alrededor del barril, cada uno en contacto con el magnetismo a través de su propia varilla de metal. Mesmer se paseaba de un paciente a otro, pasando sus manos por sus cuerpos, guiando el magnetismo animal a los lugares adecuados.

Los pacientes – a menudo mujeres, de la alta burguesía o de la aristocracia- mostraban fuertes reacciones. Surgió una palabra para el fenómeno: estaban hipnotizados. Gemían, temblaban y se desmayaban.

Y recuperaban la salud.

Todo ello mientras el asistente tocaba una música resonante sobrenatural en un arpa de cristal.

Estudio a ciegas

Todo esto era demasiado bueno para durar.

En Versalles, el rey Luis XVI se enteró de los asombrosos resultados obtenidos por Mesmer.

Ya sea por el espíritu de la Ilustración, o por la sospecha de que algunos de los seguidores de Mesmer pudieran ser revolucionarios, o por ambas cosas, el monarca se preguntó: ¿Existe realmente el magnetismo animal?

Louis consiguió una comisión para investigar el asunto. El grupo estaba formado por algunos de los más renombrados científicos de la época. Su líder no era otro que Benjamín Franklin, el prodigioso inventor, padre fundador y embajador de los Estados Unidos en Francia en aquella época.

Su investigación acabó haciendo historia en el campo de la medicina.

Franklin y sus compañeros de investigación decidieron que la mejor manera de comprobar si existía el magnetismo animal, era vendar los ojos a los pacientes, para que no pudieran ver las manos de quienes los trataban.

En otras palabras, hicieron una prueba científica a ciegas.

No hay magnetismo

Una serie de pruebas a ciegas -exámenes en los que los pacientes no saben qué tratamiento están recibiendo- demostraron que el efecto del tratamiento de Mesmer no podía vincularse en modo alguno al magnetismo. Los pacientes tenían la misma probabilidad de mejorar con agua que no había sido «magnetizada». O no había ningún resultado a pesar de las amplias aplicaciones de las maniobras prescritas dirigidas al paciente.

El único factor que parecía tener un impacto era lo que los pacientes creían. Cuando pensaban que estaban siendo tratados, reaccionaban. Si pensaban que no estaban recibiendo tratamiento, no tenían ninguna reacción. La presencia o no del magnetismo de Mesmer no supuso ninguna diferencia.

El primer estudio ciego controlado con placebo de la ciencia aportó dos importantes revelaciones:

El magnetismo animal no parece existir.

Y los individuos pueden, de alguna manera misteriosa, volverse más sanos por sí mismos si creen que están recibiendo un tratamiento eficaz.

Una mujer recibiendo una buena dosis de tratamiento de magnetismo animal. O no. Las pruebas a ciegas mostraron que los pacientes reaccionaban cuando creían que el terapeuta estaba dirigiendo la energía magnética mística hacia ellos, incluso cuando no se estaba llevando a cabo nada de este hocus pocus.
(La imagen de la Wellcome Collection ha sido facilitada por Wikimedia Commons.)

Las cabezas empezaron a rodar

¿Es esto una especie de autoengaño o engreimiento?

Incluso el discípulo de Mesmer, Charles d’Eslon, estaba convencido por las pruebas a ciegas de que algo tenía que estar mal con la teoría del magnetismo, pero percibió que esto podía ser puesto en práctica: Si se administraba correctamente, tal vez el autoengaño de un paciente podría convertirse en un procedimiento médico útil…

Quizás los investigadores habrían profundizado en ese potencial si no fueran tiempos tan turbulentos.

Franklin fue llamado pronto a los Estados Unidos. La Revolución Francesa revocó el statu quo de París y Luis XVI y la mitad de la comisión de Mesmer fueron guillotinados. El cuerpo de Mesmer permaneció conectado a su cabeza, pero tuvo que cerrar el negocio después de que se conocieran los resultados de la comisión.

En los círculos científicos, sin embargo, los resultados abrieron un nuevo territorio para la ciencia médica.

Ilusión molesta

Se sembró una semilla:

Los experimentos de Franklin indicaron que cualquier resultado beneficioso de los tratamientos podía ser en realidad el efecto de la creencia y la imaginación de los pacientes.

Para averiguar si algo funcionaba, había que compararlo con una sustancia inactiva o un tratamiento falso: un placebo.

Y esta es todavía la forma en que la mayoría de nosotros entendemos los placebos: Una ilusión bastante molesta que hay que tener en cuenta en la investigación médica para ver si un remedio funciona realmente.

Pero eso es un gran error.

En realidad el efecto placebo está muy lejos de ser un simple autoengaño. Se puede registrar como sustancias químicas en el cuerpo y descargas eléctricas en el cerebro. En algunos casos, el efecto placebo podría estar detrás de todo el impacto del tratamiento de un individuo, incluso cuando se administra la medicina tradicional de la escuela.

Sin embargo, gran parte de cómo podemos utilizar esta notable capacidad para que el cuerpo se cure a sí mismo sigue siendo un misterio.

Desde el dolor hasta el Parkinson

Se ha demostrado que el efecto placebo ayuda en una serie de dolencias: Dolores crónicos, ansiedad, depresión, asma, síndrome del intestino irritable, migrañas, hipertensión, Parkinson, esquizofrenia, alergias, epilepsia y esclerosis múltiple, por nombrar algunas.

Incluso tiene efecto en afecciones que suelen tratarse quirúrgicamente.

Algunos resultados sorprendentes de un estudio finlandés fueron publicados en NEJM en 2014.

Las píldoras falsas sin ninguna sustancia activa pueden dar resultados positivos. Los estudios han demostrado que el efecto puede incluso ser alterado por los colores, el tamaño y el precio de las píldoras.
(Foto: Ziablik / / NTB scanpix)

Investigadores médicos realizaron un estudio sobre un procedimiento quirúrgico bastante común para las lesiones de rodilla. La mitad de los pacientes del estudio recibieron una operación estándar de menisco. A los demás pacientes también se les cortó y suturó la rodilla, pero los cirujanos no hicieron realmente el procedimiento, por lo que no cambiaron nada en la rodilla.

De media, al cabo de un año los pacientes mejoraron. Las tasas de recuperación fueron las mismas en ambos grupos. La cirugía simulada funcionó tan bien como la operación real.

En 2018 se llegó a la misma conclusión en un estudio comparable sobre la operación de hombro más común del mundo, utilizada para tratar el llamado síndrome de pinzamiento.

El mismo año, la revista médica The Lancet insinuó que incluso el efecto de la angioplastia -el ensanchamiento de venas y arterias estrechas u obstruidas- puede atribuirse al efecto placebo.

Pero el ejemplo más fascinante podría ser el de los tratamientos de la enfermedad de Parkinson.

De repente como normal

El Parkinson es una afección que surge de la devastación de las células cerebrales que producen el neurotransmisor dopamina. Con el tiempo, la deficiencia de dopamina provoca síntomas progresivamente más intensos, como rigidez muscular, temblores y deterioro de la movilidad.

Aún no existe una cura médica para la enfermedad. Pero tenemos tratamientos que alivian los síntomas. Uno de ellos es la estimulación cerebral profunda. Los médicos instalan quirúrgicamente electrodos en la zona del cerebro que contiene las células productoras de dopamina.

La estimulación eléctrica consigue que las células creen más cantidad de este mensajero químico esencial. El resultado puede ser notable: Cuando se enciende la corriente, el paciente pasa de estar rígido y con problemas de movilidad a ser casi normal en pocos minutos.

Sin embargo, lo realmente increíble es que se puede conseguir el mismo resultado cuando el paciente sólo piensa que se ha encendido la electricidad.

«He visto vídeos de esos pacientes. Es bastante dramático», dice Magne Arve Flaten, de las universidades noruegas OsloMet y NTNU. Ha investigado el efecto placebo.

La pregunta inmediata es: ¿cómo puede ser esto posible?

Hay mucho que no se sabe, pero hay pistas:

Es una cuestión de expectativas, pero no puede ser sólo un autoengaño. Sabemos que el botiquín del cuerpo está involucrado, y el efecto no es el mismo para todos.

Expectativas

En cierto modo, es evidente por sí mismo:

Un medicamento placebo para un dolor de cabeza no tendría ningún efecto si no supieras que lo tomas. La definición de una píldora o tableta placebo es, después de todo, un remedio inerte que no tiene ingredientes curativos reales.

«Tenemos que tener en cuenta que el efecto placebo no es el efecto del placebo -recordemos que es una píldora inactiva-. Es el efecto de todas las demás cosas», dice el profesor emérito Arnstein Finset, de la Universidad de Oslo (UiO), que ha investigado el efecto placebo.

O como dijo Ted Kaptchuk, de la Escuela de Medicina de Harvard, en su charla TED de 2015:

«El efecto placebo es una forma de cuantificar y medir todo lo que rodea a las píldoras y los procedimientos, convencionales o alternativos. Tienen que ver con los rituales, las palabras, los compromisos, los trajes, los diplomas y esas cosas especiales que obtienes cuando vas a un sanador. Se trata de cómo este drama de la asistencia sanitaria alivia los síntomas y cambia el curso de las enfermedades incluso sin productos farmacéuticos»

El médico es el alfa y el omega

Así que las expectativas de que mejoremos pueden hacer que realmente ocurra. La magnitud del efecto depende de la cantidad de expectativas que la situación cree realmente.

El papel del médico suele ser clave en este sentido.

«La investigación muestra que el efecto placebo puede depender de la comunicación entre el médico y el paciente. Puede depender del mensaje que transmita el médico, pero también de la intensidad con la que lo haga. Lo convincente que sea», dice Finset.

Recientemente, un estudio publicado en Nature demostró que el efecto dependía en realidad de si la persona que realizaba el tratamiento tenía fe en el medicamento.

Cuando la persona que realizaba el tratamiento estaba convencida de que el remedio funcionaba, aumentaba el efecto placebo de una crema analgésica que, de otro modo, sería inactiva. En estos casos, el paciente también percibe que el proveedor es más empático.

«La investigación ha demostrado que el color y el tamaño de las píldoras de placebo pueden ser significativos», dice Finset.

Sin embargo, sorprendentemente, el efecto ni siquiera depende del engaño.

El miedo puede contrarrestar el efecto

«Lo más notable son los estudios realizados por Ted Kaptchuk de Harvard. Les dice directamente a los pacientes que están recibiendo un placebo y aun así consigue un efecto del tratamiento», dice Finset.

Otros estudios muestran que las expectativas negativas funcionan de forma contraria. Entre ellos hay estudios noruegos.

«La tesis doctoral de Peter Lyby demostró que el miedo juega un papel vital. El efecto placebo se reduce a cero si el paciente tiene miedo», dice Finset.

Otro estudio noruego demostró que una baja confianza en el efecto del tratamiento puede llegar a eliminar el efecto de los fármacos de buena fe, explica Magne Arve Flaten, de la OsloMet y la NTNU.

A los participantes en una prueba se les dijo que la crema que iban a utilizar era un bálsamo corriente sin efecto analgésico. Estos sujetos no experimentaron entonces ningún efecto analgésico a pesar de que se les había administrado un potente bálsamo anestésico local.

La experiencia decide el efecto

Otro factor importante tiene que ver con el bagaje de la persona, las experiencias que uno tiene de antes, explica Flaten.

Si uno ha comprobado previamente que el paracetamol alivia sus dolores de cabeza, es más probable que obtenga el efecto placebo cuando crea que está ingiriendo esta sustancia. O esas expectativas aumentan el efecto del siguiente comprimido real.

De este modo, el impacto que se obtiene de la mayoría de los medicamentos es una mezcla del efecto placebo y del efecto real.

«El efecto placebo representa una parte de casi todos los tratamientos», dice Flaten.

Para unas pocas dolencias, como las migrañas, el efecto placebo comprende la mayor parte del poder de los medicamentos. Esto está bien documentado.

Mucho más incierto, sin embargo, es el modo en que las expectativas pueden actuar como un efecto en el cuerpo.

El botiquín del cuerpo

Cuando Ben Franklin y sus colaboradores del siglo XVIII revelaron la verdad que había detrás de los tratamientos milagrosos de Franz Mesmer, llegaron a la conclusión de que el efecto tenía que ser causado por el autoengaño. Era simplemente lo que ahora llamaríamos un efecto psicológico.

Pero ese no parece ser el caso.

Por supuesto, el resultado sí implica psicología. No funciona en personas en coma o que sufren una demencia grave. Pero no se trata de ignorar el dolor, recomponerse mentalmente o encogerse de hombros ante una afección imaginaria.

En las últimas décadas la investigación ha demostrado que el efecto placebo realmente crea cambios biológicos en el cuerpo. ¿Pueden las expectativas abrir de algún modo la puerta del propio botiquín del cuerpo?

La masa viva de células, tejidos y órganos que nos componen tiene realmente un increíble arsenal de medicamentos disponibles.

Por ejemplo, generan sustancias similares a los opioides que alivian el dolor. Producen endocannabinoides similares al cannabis que controlan la sensación de bienestar. Y proporcionan la dopamina que influye tanto en la movilidad como en la sensación de dolor.

Opioides en las venas

«Un estudio que llama la atención es el de Fabrizio Benedetti, de la Universidad de Turín, en Italia», dice Finset, de la UiO.

El italiano se hizo la pregunta: ¿Puede el tratamiento con placebo para el dolor desencadenar los opioides del organismo, que producen el mismo efecto que la morfina y otros medicamentos similares?

Benedetti puso en marcha un ingenioso experimento para comprobar si éste era uno de los mecanismos que subyacen al efecto placebo.

El investigador administró dolor a los sujetos en condiciones experimentales. Luego dijo a diez de los participantes que recibían un analgésico, pero en realidad no lo recibieron. El resultado fue – como el lector podría adivinar ahora – que los participantes informaron de un alivio del dolor.

Muchos lugares del cuerpo tienen células receptoras (vistas aquí como los grupos grises) que pueden unirse a los opioides (grupos rojos). Cuando esto ocurre, experimentamos una reducción del dolor. Los opioides pueden ser moléculas que el cuerpo sintetiza por sí mismo o moléculas de un medicamento como la morfina.
(Ilustración: Juan Gaertner / / NTB scanpix)

Pero entonces llegó la verdadera prueba:

En medio del experimento algunos de estos mismos participantes con placebo recibieron un llamado antagonista opioide, una sustancia que bloquea los receptores y hace que el cuerpo sea insensible a los opioides.

Los resultados fueron abrumadores: El grupo al que se le administró el antagonista opioide empezó a informar de que el dolor había vuelto. Perdieron todos los efectos del tratamiento con placebo. Por lo tanto, hay buenas razones para concluir que el efecto analgésico del tratamiento con placebo está relacionado con la secreción de opioides naturales por parte del cuerpo.

Y aquí tenemos una conexión con las expectativas, explica Finset.

«En el cerebro se encuentran estructuras centrales que se activan con las expectativas positivas y esto también es importante para los opioides naturales», dice.

La dopamina y la reducción del estrés

Los medicamentos propios del cuerpo se aplican también cuando se trata del Parkinson.

Los electrodos utilizados en la estimulación cerebral profunda hacen que las células cerebrales produzcan dopamina, de la que carecen los pacientes. Lo mismo ocurre cuando el paciente experimenta el efecto placebo.

¿Pero qué ocurre con el efecto placebo en los procedimientos quirúrgicos simulados?

¿Tal vez esté relacionado con el alivio temporal del dolor, que permite al paciente utilizar más fácilmente su rodilla u hombro?

No tenemos todas las respuestas. Es posible que actúen varios mecanismos simultáneamente.

El profesor Per Aslaksen, de la UiT, la Universidad Ártica de Noruega, que también ha investigado el efecto placebo, cree que el estrés puede ser un factor para algunas personas.

«Cuanto más estrés negativo experimente un paciente, mayor será la respuesta de un proveedor de tratamiento que desencadene expectativas positivas», afirma.

Flaten, de OsloMet y NTNU, coincide: «El estrés está relacionado con el aumento del dolor y el malestar. Si algo inhibe el estrés, también reduce el dolor», afirma.

Pero existen considerables diferencias individuales a este respecto. No todo el mundo responde a todos los tipos de placebos y algunas personas experimentan un efecto mucho mayor que otras.

En los últimos años, los estudios han indicado que nuestra composición genética puede estar implicada.

Tratamiento alternativo

Independientemente de lo que aporten las investigaciones futuras, hay pocas dudas de que los médicos y el resto del personal sanitario tienen acceso a dos herramientas para ayudar a los pacientes:

La primera son los medicamentos y las técnicas médicas con efectos documentados.

Y luego está esta otra cosa.

Lo que complica la cuestión es que los médicos no son los únicos que tienen acceso al efecto placebo.

Aslaksen, Flaten y Finset creen que el efecto placebo es lo que hace que la gente sienta el efecto del tratamiento alternativo.

El efecto placebo permite a los proveedores de tratamientos alternativos ayudar a los pacientes aunque su tratamiento no sea desde una postura científica realmente relevante.
(Foto: Diego Cervo / / NTB scanpix)

Aunque nada indica que cosas como los cristales giratorios o las ventosas tengan algún efecto, el proveedor del tratamiento alternativo puede activar el efecto placebo.

Esta podría ser la razón por la que tanta gente acude a tratamientos alternativos a pesar de que la investigación de muchos tipos de medicina complementaria ha arrojado resultados decepcionantes, dice Flaten.

Cree que la profesión médica debería en general ser más consciente del efecto de las expectativas positivas.

El médico puede perjudicar el efecto

Los médicos difieren. Algunos infunden una sensación de seguridad, pero otros son menos competentes en este sentido. Los médicos que frenan el estrés y aumentan las expectativas positivas de los pacientes van a hacer que los medicamentos funcionen mejor porque el beneficio del efecto placebo se suma al efecto farmacéutico.

A la inversa, un médico puede debilitar el efecto de un tratamiento beneficioso provocando expectativas negativas y haciendo que los pacientes se sientan inseguros.

Así, puede darse la situación de que un paciente no mejore después de acudir al médico aunque reciba un tratamiento médico sólido. El mismo paciente puede disfrutar de buenos resultados con un médico alternativo que no tiene un tratamiento realmente efectivo pero que es experto en provocar el efecto placebo.

Al contrario que los médicos, los médicos alternativos suelen tener más tiempo para un paciente. Pueden utilizar cualquier cosa, desde cristales colgantes hasta enemas. Cuanto más extraordinaria sea la experiencia, mayor será el efecto placebo, según algunas investigaciones.

Más espectáculo no es la respuesta

No obstante, Aslaksen, de la UiT, no cree que la práctica médica científica establecida tenga que ofrecer un mayor espectáculo.

«El efecto placebo se produce cuando los médicos son buenos creando expectativas positivas. Se trata de conectar realmente con el paciente, no de montar un espectáculo», dice.

«La profesión médica debería aprovecharlo más».

Supuestamente, aún tenemos que liberar todo el potencial de este efecto de las expectativas. Y estamos lejos de una comprensión completa del efecto placebo.

No hemos tocado realmente la cuestión más profunda.

Si el cuerpo tiene un potencial incorporado para curarse a sí mismo – ¿por qué espera a utilizarlo hasta que aparezca un médico o un chamán?

¿Por qué dependemos de estas interacciones sociales con otras personas para que se inicie el proceso?

«Yo mismo me he preguntado eso», dice Flaten, de la NTNU.

Esa pregunta espera una respuesta.

Traducido por: Glenn Ostling

Lea la versión noruega del artículo en forskning.no

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