Conozca los hechos sobre el extraño tiburón con púas capturado en Portugal

Durante una red de arrastre en el sur de Portugal a principios de este año, los investigadores capturaron un extraño animal de aguas profundas: un tiburón con púas.

El tiburón macho de un metro y medio fue sacado cerca de la región del Algarve en agosto, pero el descubrimiento comenzó a acaparar los titulares esta semana. Sin embargo, algunos de los detalles que acompañan a la historia no son del todo precisos.

El tiburón macho fue capturado por barcos de arrastre en agosto. Imágenes: Proyecto IMPA/MINOUW.

El tiburón de hoz (Chlamydoselachus anguineus) pertenece a las especies de tiburones más primitivas del mundo. Luce una garganta erizada y una cabeza redondeada similar a la de un lagarto, rasgos característicos de nuestro pasado oceánico que rara vez se ven en la actualidad.

Sin embargo, el grado de «inalterabilidad» de estos tiburones -y la fecha exacta en que surgieron- sigue siendo objeto de debate, y las afirmaciones de que la especie es «uno de los animales más antiguos del planeta» son un poco engañosas.

Algunos científicos creen que estos animales proceden del período Jurásico tardío (hace hasta 165 millones de años); otros sospechan que esta cifra debería reducirse a la mitad (lo que situaría a los tiburones en el Cretácico superior), pero la especie que vemos hoy podría ser mucho más reciente.

Los esqueletos de los tiburones están hechos de cartílago y, por tanto, no se fosilizan bien, por lo que la mayor parte de lo que sabemos sobre sus antiguos parientes proviene de sus dientes mineralizados. Sólo hay registrados unos diez fósiles de tiburón Chlamydoselachus, y aunque el diente más antiguo de ese grupo se remonta a unos 85 millones de años, el animal al que pertenecía sólo era un predecesor del moderno tiburón con púas.

Muchos informes han sugerido que este tiburón es «uno de los animales más raros del planeta», lo que tampoco es cierto. Desde su descubrimiento en la década de 1880, el tiburón con púas ha sido visto en más de 20 países, entre ellos la Noruega ártica, Nueva Zelanda, ambas costas estadounidenses, Japón y Chile. La especie se vende ocasionalmente en los mercados de pescado de Japón, y es capturada accidentalmente por las pesquerías de arrastre y de redes de enmalle en todo el mundo.

«Los tiburones con branquias no son realmente tan inusuales en el Atlántico Norte oriental», dice el director del Centro de Investigación de Tiburones del Pacífico, el Dr. Dave Ebert, que logró capturar 28 de estos extraños animales el pasado mes de marzo durante un viaje de investigación en la Bahía de Tokio. «De hecho, estuvimos buscando, y marcamos con éxito, algunos tiburones duende, ¡otro bicho raro! Me encantan estos tiburones perdidos», dice.

El Dr. Dave Ebert con un tiburón con púas capturado en la costa de Japón. Imagen: Dave Ebert/Discovery Channel

La susceptibilidad del tiburón con púas a las capturas accidentales llevó a la UICN a catalogar la especie como «Casi amenazada» ya en 2003, y este estado de amenaza ha sido ampliamente citado desde el avistamiento de Portugal. Sin embargo, una evaluación más reciente demostró que el hábitat preferido del animal -hasta 1.500 metros (4.900 pies) bajo la superficie- lo sitúa fuera del alcance de los pescadores de arrastre, debido a las restricciones de profundidad de la pesca de arrastre en muchos países de su área de distribución (Australia y Nueva Zelanda, por ejemplo.) Por esta razón, el tiburón de hocico redondeado se ha vuelto a incluir en la lista de especies de «Preocupación Menor».

Lo cierto es que los tiburones de hocico redondeado rara vez se ven vivos en su hábitat natural, y el reciente avistamiento no es una excepción, a pesar de los informes de que el animal fue «encontrado nadando». Según la Dra. Margarida Castro, profesora e investigadora del Centro de Ciencias Marinas de la Universidad del Algarve de Portugal, el tiburón no estaba vivo cuando fue sacado de la red de arrastre.

«Desde esta profundidad, la mayoría de los peces salen muertos», dijo a BBC Brasil . «La red sube muy rápido y no sobreviven al cambio brusco de presión».

Castro forma parte del proyecto MINOUW de la UE, cuyo objetivo es desarrollar herramientas para reducir las capturas accidentales y los residuos innecesarios en las pesquerías europeas. Fue durante una de las redes de arrastre de prueba del proyecto cuando se encontró el tiburón de aleta.

Se sabe muy poco sobre la ecología de esta criatura, pero poco a poco empezamos a comprender su lugar en la red alimentaria. Los científicos solían pensar que estos animales eran demasiado lentos para capturar presas rápidas, pero un estudio realizado en la bahía de Suruga, en Japón, demostró que a los tiburones les gusta comer tanto calamares como peces óseos. Detrás de la inquietante «sonrisa» del animal se esconden 300 dientes en forma de tridente, dispuestos en unas 25 filas.

«Son muy afilados, finos y apuntan hacia dentro», explica Castro. «Esto les permite atrapar presas grandes y no dejarlas escapar; los dientes impiden que la presa salga de la boca. Es claramente un depredador muy apto». Esos dientes recurvados son una de las muchas características que dan a la especie su nombre en latín, que, traducido a grandes rasgos, significa «parecido a una serpiente».

Ebert describió una segunda especie de tiburón de aleta (Chlamydoselachus africana) ya en 2009, y ha adquirido alguna experiencia de primera mano (¡literalmente!) con esos impresionantes dientes durante su trabajo. «Te puedo decir, por haberme enganchado los dedos en los dientes, que sólo se puede retroceder en un sentido, es decir, hacia la boca y luego hacia fuera», dijo a Wired tras el descubrimiento. «No se sintió bien, te puedo decir eso».

Los dientes son tan eficaces, de hecho, que un tiburón con branquias es capaz de cazar presas tan grandes como la mitad de su propia longitud corporal. Y a diferencia de muchos animales de las profundidades (como el flácido «tiburón sofá»), los tiburones con púas son bastante musculosos. Los científicos sospechan que pueden ser capaces de embestir, un movimiento similar al que se esperaría de una serpiente terrestre.

Además, según Ebert, el color blanco brillante de los dientes puede ayudar a atraer a su comida contra el fondo oscuro del mar profundo. «Cuando se dan cuenta, oh, de que son los dientes de un tiburón, ya están demasiado cerca y el tiburón es capaz de emboscarlos en ese momento», dijo. «Es casi como cuando sales de la salida de un aparcamiento y tienen los picos que sobresalen y que dicen: ‘No retroceder’. Eso es lo que ocurre cuando estas cosas atrapan a sus presas». Esto también podría explicar por qué los tiburones tienden a nadar con la boca abierta.

En 2013, Shark Week presentó un clip de un tiburón con branquias que nadaba libremente durante su programa «Alien Sharks», mostrando los dientes únicos con un detalle impresionante:

El metraje es único, y probablemente pasará algún tiempo antes de que surja otro clip que lo supere. Ello se debe a que los tiburones con púas casi nunca se aventuran en aguas de menos de 20 metros. Y cuando lo hacen, suele ser una señal de que algo anda muy mal con el animal. El parque marino de Awashima, en Japón, intentó albergar a un tiburón con púas en 2007, después de que lo encontraran arrastrándose por una bahía cercana a la costa. Se pensó que ese animal estaba enfermo o herido, y murió pocas horas después de su captura.

Debido a que no sabemos realmente cuántos tiburones con púas hay por ahí, es fundamental que se registre cada captura, ya sea accidental o no. No está claro si el espécimen portugués fue conservado para su estudio, pero nos hemos puesto en contacto con el MINOUW para obtener más información. Actualizaremos este artículo a medida que sepamos más, así que asegúrese de volver a visitarnos.

Imagen de cabecera superior: Citron/Wikimedia Commons

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