1453-Mehmed II instituye el sistema Millet en el Imperio Otomano

Al igual que los anteriores imperios musulmanes, los otomanos mostraron una gran tolerancia y aceptación de las comunidades no musulmanas en su imperio. Esto se basa en las leyes musulmanas existentes sobre el estatus de los no musulmanes. Se les protegía, se les concedían libertades religiosas y se les libraba de la persecución según la sharia. Uno de los primeros precedentes de esto fue el Tratado de Umar ibn al-Jattab, en el que garantizaba a los cristianos de Jerusalén una total libertad religiosa y seguridad.

El Sistema de los Millets

El primer caso en que los otomanos tuvieron que gobernar a un gran número de cristianos fue tras la conquista de Constantinopla por el sultán Mehmed II en 1453. Constantinopla había sido históricamente el centro del mundo cristiano ortodoxo, y todavía tenía una gran población cristiana. A medida que el imperio crecía en Europa, cada vez más no musulmanes quedaban bajo la autoridad otomana. Por ejemplo, en la década de 1530, más del 80% de la población de la Europa otomana no era musulmana. Para tratar con estos nuevos súbditos otomanos, Mehmed instituyó un nuevo sistema, más tarde llamado sistema de millet.

Este retrato de Mehmed II fue pintado por un cristiano italiano, Gentile Bellini

Con este sistema, cada grupo religioso se organizaba en un millet. Millet viene de la palabra árabe para «nación», lo que indica que los otomanos se consideraban los protectores de múltiples naciones. Cada grupo religioso era considerado su propio millet, existiendo múltiples millets en el imperio. Por ejemplo, se consideraba que todos los cristianos ortodoxos del Imperio Otomano constituían un millet, mientras que todos los judíos constituían otro millet.

Cada millet podía elegir su propia figura religiosa para dirigirlos. En el caso de la Iglesia Ortodoxa (la mayor Iglesia del Imperio Otomano), el Patriarca Ortodoxo (el Arzobispo de Constantinopla) era el líder elegido del millet. Los líderes de los millets estaban autorizados a imponer a su pueblo las normas de su propia religión. La ley islámica (sharia) no tenía jurisdicción sobre los no musulmanes en el Imperio Otomano.

En caso de delito, la gente sería castigada según las normas de su propia religión, no las normas islámicas o de otras religiones. Por ejemplo, si un cristiano robara, sería castigado según las leyes cristianas relativas al robo. Si un judío robara, sería castigado según las leyes judías, etc. El único caso en el que entraba en juego la ley islámica era si el delincuente era musulmán, o cuando se trataba de un caso en el que estaban implicadas dos personas de distinto origen. En ese caso, un juez musulmán debía presidir el caso y juzgar según su mejor criterio y la ley común.

Además de la ley religiosa, los millets tenían libertad para utilizar su propia lengua, desarrollar sus propias instituciones (iglesias, escuelas, etc.) y recaudar impuestos. El sultán otomano sólo ejercía el control sobre los millets a través de sus líderes. Los líderes de los millets dependían, en última instancia, del sultán, y si había algún problema con un millet, el sultán lo consultaba. En teoría, la población musulmana del Imperio Otomano también constituía un millet, con el sultán otomano como líder del millet.

Legado

El Imperio Otomano duró desde 1300 hasta 1922. Durante la mayor parte de esta historia, el sistema de millet proporcionó un sistema de armonía y pertenencia religiosa en todo el imperio. A medida que el imperio se expandía, se organizaban más millets. Existían millets separados para los cristianos armenios, católicos y ortodoxos, por ejemplo, y cada secta se dividía a su vez en iglesias regionales más específicas.

Estos decretos imperiales de los sultanes otomanos Mehmed II y Bayezid II concedían a la comunidad griega la propiedad de la iglesia. Los decretos y la iglesia permanecen hoy en día en Estambul.

El sistema del millet no duró hasta el final del Imperio Otomano. A medida que el imperio se debilitaba en los años 1700 y 1800, la intervención europea en el imperio se expandió. Cuando se aprobó el Tanzimat liberal en la década de 1800, se abolió el sistema de millet, en favor de un gobierno secularista de estilo más europeo. Los otomanos se vieron obligados a garantizar vagos «derechos» a las minorías religiosas, lo que de hecho limitó sus libertades. En lugar de permitirles gobernar según sus propias reglas, todos los grupos religiosos fueron obligados a seguir el mismo conjunto de leyes seculares. Esto acabó provocando más tensiones religiosas en el imperio, lo que fue una de las causas del genocidio de los armenios durante la Primera Guerra Mundial, en los últimos días del Imperio Otomano.

El sistema de millets fue una solución única y creativa para dirigir un imperio multiétnico y multirreligioso. Los derechos y libertades que otorgaba a las minorías religiosas estaban muy adelantados a su tiempo. Mientras Europa luchaba contra la persecución religiosa hasta el año 1900, los otomanos crearon un sistema pluralista religioso armonioso y estable que garantizó la libertad religiosa durante cientos de años.

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