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En el nuevo estudio, los investigadores investigaron las habilidades de atención conjunta en bebés de 10 meses. La atención conjunta significa que uno atiende a los mismos objetos y eventos que otras personas, lo cual es fundamental tanto cuando los bebés aprenden sobre su entorno como para su desarrollo del lenguaje.

«Cuando el padre inicia, se dice que el niño está respondiendo a la atención conjunta, como cuando sigue la mirada del padre para mirar un objeto. Cuando el niño inicia, se habla de iniciación de la atención conjunta. Por ejemplo, al señalar o vocalizar, el niño pequeño puede guiar la atención del adulto y moldear su propio entorno social inmediato para adaptarlo a sus necesidades e intereses. Es importante destacar que, ya antes de que los bebés puedan señalar o hablar, pueden utilizar sus movimientos oculares para influir en el padre, alternando la mirada entre la cara del padre y los objetos que han captado su atención. El presente estudio evaluó este tipo concreto de comportamiento comunicativo preverbal en la infancia», afirma Pär Nyström, investigador del Departamento de Psicología de la Universidad de Uppsala y uno de los autores del nuevo estudio.

En el estudio participaron bebés que tenían un hermano mayor con autismo. La mayoría de estos bebés se desarrollan de forma típica, pero la probabilidad de que se les diagnostique autismo más adelante es considerablemente mayor en este grupo que en la población general. Los niños fueron sometidos a experimentos lúdicos diseñados para provocar diferentes tipos de comportamientos de atención conjunta. Durante la sesión, un rastreador ocular medía hacia dónde miraban los bebés.

Los bebés estaban sentados en el regazo de sus padres de cara al líder del experimento, cuando una lámpara aparentemente fuera de la vista del experimentador empezó a parpadear de repente (ver ilustración). Las luces parpadeaban durante 10 segundos, para dar al bebé la oportunidad de iniciar la atención conjunta. Los bebés que más tarde se desarrollaron de forma típica, tendían a mirar frecuentemente hacia atrás y hacia delante entre la luz parpadeante y el experimentador, como si trataran de atraer su atención y compartir esta experiencia con el adulto. Por el contrario, los bebés que más tarde fueron diagnosticados con autismo produjeron mucho menos estos cambios de mirada comunicativa a los 10 meses de edad, una edad crítica para el desarrollo de la cognición social.

«Estos resultados sugieren que los niños con autismo, cuando son bebés, pueden no crear por sí mismos tantas oportunidades para el aprendizaje social como otros niños. Las diferencias eran más bien sutiles, pero totalmente detectables con la moderna tecnología de observación ocular. Es importante señalar que los resultados sólo demostraron diferencias significativas de grupo, y es demasiado pronto para decir si el método puede facilitar la detección precoz en un contexto clínico», afirma Terje Falck-Ytter, profesor titular asociado del Departamento de Psicología y del Uppsala Child- and Babylab, de la Universidad de Uppsala, e investigador principal del estudio.

En contraste con los resultados relativos a la iniciación, el estudio demostró que todos los bebés tendían a seguir la mirada del experimentador de forma espontánea. Sorprendentemente, eran capaces de hacerlo incluso cuando la experimentadora sólo movía los ojos, mientras que la cabeza permanecía inmóvil.

«Los hallazgos contrastados entre la respuesta y la iniciación de la comunicación social pueden ser informativos para futuras investigaciones sobre la intervención temprana», dice Terje Falck-Ytter.

El estudio forma parte del proyecto más amplio Early Autism Sweden (EASE) (http://www.smasyskon.se), que es una colaboración entre la Universidad de Uppsala y el Centro de Trastornos del Neurodesarrollo del Karolinska Institutet (KIND) en Suecia. Las habilidades de atención conjunta de los participantes se examinaron a los 10, 14 y 18 meses de edad. A los tres años se realizó una evaluación diagnóstica completa. En total, participaron en el estudio 81 bebés con un hermano mayor con autismo, de los cuales 22 cumplían los criterios de autismo en el seguimiento. El estudio también incluyó un grupo de control formado por 31 bebés de la población general.

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