Was ist Träumen und was sagt es uns über das Gedächtnis? [Auszug]

Auszug mit Genehmigung aus The Secret World of Sleep: The Surprising Science of the Mind at Rest, von Penelope A. Lewis. Erhältlich bei Palgrave Macmillan Trade. Copyright © 2013. (Scientific American und Palgrave Macmillan sind Teil der Holtzbrinck Publishing Group.)

Du rennst verängstigt einen dunklen, engen Gang entlang. Etwas sehr Böses und Beängstigendes jagt dich, aber du weißt nicht, warum. Deine Angst wird durch die Tatsache verstärkt, dass deine Füße nicht das tun, was du willst – es fühlt sich an, als würden sie sich durch Molasse bewegen. Der Verfolger holt auf, aber als er Sie schließlich einholt, verschwindet die ganze Szene … und Sie wachen auf.

Ein Traum ist per Definition etwas, dessen Sie sich auf irgendeiner Ebene bewusst sind. Er mag bruchstückhaft, unzusammenhängend und unlogisch sein, aber wenn man sich seiner im Schlaf nicht bewusst ist, dann ist es kein Traum. Viele Menschen werden einwenden: „Ich erinnere mich nie an meine Träume“, aber das ist eine ganz andere Sache. Wenn Sie sich später, wenn Sie wach sind, nicht an einen Traum erinnern, bedeutet das nicht, dass Sie sich seiner nicht bewusst waren, als er stattfand. Es bedeutet nur, dass sich das Erlebnis nie wirklich in Ihr Gedächtnis eingegraben hat, dass es im Speicher verrottet ist oder dass es nicht leicht abrufbar ist.

Wir alle wissen intuitiv, was ein Traum ist, aber Sie werden überrascht sein zu erfahren, dass es keine allgemein akzeptierte Definition von Träumen gibt. Ein ziemlich sicherer Sammelbegriff ist „alle Wahrnehmungen, Gedanken oder Gefühle, die während des Schlafes erlebt werden“. Da diese Definition sehr weit gefasst ist, gibt es auch verschiedene Möglichkeiten, Träume zu bewerten, einzustufen und zu benoten. Zum Beispiel gibt es ein achtstufiges Bewertungssystem von 0 (kein Traum) bis 7 („eine extrem lange Sequenz von 5 oder mehr Phasen“).

Physikalische Grundlagen von Träumen
Aber lassen Sie mich zurückgehen. Ein Ziel der Neurowissenschaften ist es, die Orte im Gehirn zu kartieren, an denen Gedanken und mentale Erfahrungen entstehen. Alles, was wir sehen, uns vorstellen oder woran wir denken, ist mit neuronalen Reaktionen irgendwo im Gehirn verbunden. Auch Träume haben ein Zuhause. Die neuronale Aktivität in den primären sensorischen Bereichen des Neokortex erzeugt den Eindruck der sensorischen Wahrnehmung. Das bedeutet, dass Neuronen, die im primären visuellen Kortex feuern, die Illusion erzeugen, Dinge zu sehen, Neuronen, die im primären auditorischen Bereich feuern, die Illusion erzeugen, Dinge zu hören, und so weiter. Wenn dieses Feuern nach dem Zufallsprinzip erfolgt, können sich diese Wahrnehmungen wie verrückte, willkürlich zerstückelte Halluzinationen anfühlen. Es ist leicht vorstellbar, dass die auf diese Weise entstehenden zufälligen Bilder und Empfindungen zu einer komplexen, multisensorischen Halluzination verwoben werden, die wir als Traum bezeichnen könnten.

Dienen Träume einem Zweck?
Im Gegensatz zum Aktivierungssynthesemodell, das Träume als Epiphänomene betrachtet – ein einfaches Nebenprodukt neuronaler Prozesse im Schlaf -, haben andere Wissenschaftler vorgeschlagen, dass Träume eine wichtige Funktion haben. Wie in der Psychologie üblich, gibt es viele verschiedene Vorstellungen darüber, was diese Funktion sein könnte. Sigmund Freuds Vorschlag, dass Träume verbotene Wünsche ausdrücken, ist natürlich die berühmteste davon, aber es gibt noch viele andere Theorien darüber, was Träume tun könnten, viele mit mehr empirischer Unterstützung als die Freudsche Ansicht. Die Hypothese der Bedrohungssimulation zum Beispiel besagt, dass Träume eine Art virtuelle Realitätssimulation darstellen, in der wir bedrohliche Situationen proben können, selbst wenn wir uns nicht an die Träume erinnern. Vermutlich würde dieses Üben zu besseren Reaktionen im wirklichen Leben führen, so dass das Üben adaptiv ist. Belegt wird dies durch den hohen Anteil von Träumen, die eine bedrohliche Situation enthalten (in einigen Studien mehr als 70 %), und die Tatsache, dass dieser Prozentsatz viel höher ist als die Häufigkeit von Bedrohungen im Alltag des Träumers. Untersuchungen an Kindern in zwei verschiedenen Gebieten Palästinas zeigen außerdem, dass Kinder, die in einer bedrohlicheren Umgebung leben, auch in ihren Träumen viel häufiger bedroht werden. Die Reaktionen auf diese Bedrohungen sind fast immer sachdienlich und vernünftig, so dass das Üben (wenn es denn eines ist) eindeutig plausible Lösungen beinhaltet, was wiederum darauf hindeutet, dass sie eine Art gültige Simulation möglicher Szenarien des wirklichen Lebens darstellen.

Eine weitere Vermutung ist, dass Träume die Art und Weise beeinflussen, wie man sich am nächsten Tag fühlt, entweder in Bezug auf die Stimmung oder auf grundlegendere körperliche Zustände. Wenn man Menschen zwingt, sich an die schlimmsten Träume aus dem REM-Schlaf zu erinnern, ist die Stimmung auf jeden Fall schlecht, und Albträume (definiert als sehr negative Träume, die einen aufwecken können) können sogar zu anhaltenden Stimmungsproblemen führen. Andererseits gibt es auch Hinweise darauf, dass Träume dazu beitragen könnten, die Stimmung langfristig zu regulieren. So ergab eine Studie über Träume geschiedener Frauen, dass diejenigen, die häufiger von ihren Ex-Männern träumten, besser mit der Scheidung zurechtkamen. Erstaunlicherweise scheinen Träume auch den physiologischen Zustand beeinflussen zu können: Eine Studie zeigte, dass Menschen, die vor dem Schlafengehen kein Wasser bekamen, dann aber in ihren Träumen tranken, sich beim Aufwachen weniger durstig fühlten.

Der Inhalt von Träumen kann auf viele verschiedene Arten beeinflusst werden. So haben neuere Arbeiten gezeigt, dass Schläfer zu angenehmen Träumen neigen, wenn ihnen im REM-Schlaf angenehme Gerüche zugeführt werden, und dass sie negative oder unglückliche Träume haben, wenn ihnen stinkende, unangenehme Gerüche zugeführt werden. Manche Menschen können luzide Träume haben, in denen sie die Abfolge der Ereignisse in ihrem Traum kontrollieren, und es gibt Hinweise darauf, dass diese Techniken durch intensive Übung und Training erlernt werden können. All dies ist natürlich höchst verlockend, denn es deutet darauf hin, dass wir nicht nur in der Lage sein könnten, uns während des Schlafs auf angenehme Erlebnisse einzustellen, sondern dass wir diese Techniken auch zur Behandlung von Gemütskrankheiten, Phobien und anderen psychologischen Problemen einsetzen könnten, auch wenn sie uns nichts über den ursprünglichen Zweck der Träume sagen. Wir wissen bereits, dass hypnotische Suggestion Menschen dazu bringen kann, Schlangen, Spinnen oder andere Dinge, vor denen sie Phobien haben, in ihre Träume einzubauen, und – wenn sie mit harmloseren Formen dieser bedrohlichen Objekte kombiniert werden – hilft dieser Einbau, die Phobie zu beseitigen. Hypnotische Suggestion kann Träume auch angenehmer machen, und mentale Bilder, die tagsüber geübt werden, können verwendet werden, um hartnäckige Albträume zu modifizieren (und oft zu beseitigen).

Es gibt wenig Beweise dafür, dass Menschen tatsächlich während ihrer Träume lernen. Die Tatsache, dass sie im Schlaf lernen können, ist eine andere Sache, aber Träume selbst scheinen kein gutes Forum zu sein, um neue Informationen in den Hippocampus einzuprägen (schließlich erinnern wir uns die meiste Zeit nicht einmal an unsere Träume). Studien zum Sprachenlernen veranschaulichen dies gut. Obwohl die Lerneffizienz durch eine Erhöhung des Prozentsatzes der Nacht, die in den REM-Phasen verbracht wird, vorhergesagt wird, haben die Träume, die während dieser zusätzlichen REM-Phasen erlebt werden, nicht viel mit Sprache zu tun. Wenn sie überhaupt etwas damit zu tun haben, geht es meist um die Frustration, etwas nicht verstehen zu können, und nicht um die Mechanik des Aufbaus oder der Dekodierung eines Satzes.

Erinnerungen in Träumen
Was ist der letzte Traum, an den Sie sich erinnern können? War jemand darin, den Sie kennen? Geschah er an einem Ort, den Sie gut kennen? Haben Sie etwas Vertrautes getan? Die meisten Träume enthalten Fragmente von Erlebnissen aus unserem Wachleben. Es ist üblich, von unzusammenhängenden Schnipseln wie einer bestimmten Person, einem Ort oder einer Tätigkeit zu träumen. Aber gibt es auch Träume, die komplette Erinnerungen wiedergeben – zum Beispiel das letzte Mal, als Sie Ihre Mutter gesehen haben, einschließlich des Ortes, der Aktivitäten und der Personen? Solche Erinnerungen werden als episodisch bezeichnet, weil sie ganze Episoden und nicht nur Bruchstücke darstellen. Studien über die geheime Welt des Schlafs und des Träumens zeigen, dass diese Art von Erinnerungen manchmal im Schlaf wiedergegeben werden, aber das ist recht selten (einer Studie zufolge enthalten etwa 2 % der Träume solche Erinnerungen). In den meisten unserer Träume werden lediglich Fragmente aus dem Wachleben neu kombiniert. Diese Fragmente sind relativ vertraut und spiegeln die Interessen und Anliegen des Träumenden wider. Das bedeutet, dass Radfahrer vom Radfahren träumen, Lehrer vom Unterrichten und Banker vom Geld.

Einige Forscher haben sich Traumberichte zunutze gemacht, um Einblicke in den Prozess zu gewinnen, durch den Erinnerungen unmittelbar (d. h. in der ersten Nacht nach ihrem ersten Erleben) aufgenommen werden. Freud nannte dies bekanntlich „Tagesrückstände“. Eine Studie zeigte, dass Tagesreste in 65 bis 70 Prozent der einzelnen Traumberichte vorkommen. Andererseits bezieht sich ein in jüngerer Zeit beschriebenes Phänomen, das als Traumverzögerungseffekt bezeichnet wird, auf die außergewöhnliche Beobachtung, dass nach dem anfänglichen Auftreten als Tagesrest die Wahrscheinlichkeit, dass eine bestimmte Erinnerung in die Träume aufgenommen wird, in den nächsten Nächten nach dem Auftreten der Erinnerung stetig abnimmt und in den folgenden Nächten wieder zunimmt (Abb. 20).

So kommt es sehr häufig vor, dass Erinnerungen in der ersten Nacht nach ihrem ursprünglichen Erleben in die Träume aufgenommen werden (wenn ich heute einen Autounfall habe, werde ich wahrscheinlich heute Nacht davon träumen). In den folgenden Nächten nimmt die Wahrscheinlichkeit einer solchen Integration allmählich ab, und drei bis fünf Tage nach dem Ereignis werden nur noch wenige Erinnerungen in die Träume integriert. Außergewöhnlich ist jedoch, dass die Wahrscheinlichkeit, dass eine Erinnerung in einen Traum aufgenommen wird, in den Nächten sechs und sieben nach dem ursprünglichen Erlebnis wieder zunimmt. Was geht hier vor? Warum ist die Wahrscheinlichkeit, dass Erinnerungen drei bis fünf Tage nach ihrem ursprünglichen Auftreten in einen Traum aufgenommen werden, geringer als sechs bis sieben Tage danach? Eine Möglichkeit hängt mit der notwendigen Konsolidierung zusammen. Möglicherweise sind die Erinnerungen in dieser Phase nicht zugänglich, weil sie auf eine Weise verarbeitet werden, die sie vorübergehend „offline“ nimmt. Bemerkenswert ist, dass dieser Effekt nur bei Personen auftritt, die über lebhafte Träume berichten, und er scheint auch nur für REM-Träume zu gelten. Wie die meisten Forschungsergebnisse wirft auch der Traumverzögerungseffekt mehr Fragen auf, als er beantwortet.

Warum haben wir verschiedene Arten von Träumen in verschiedenen Phasen der Nacht?
Träume sind nicht alle gleich. Jeder kennt den Unterschied zwischen guten und schlechten Träumen, aber wir neigen nicht dazu, zu bemerken, dass manche Träume logischer und strukturierter sind, während andere bizarrer sind. Manche Träume sind so realistisch, dass es schwerfällt, uns davon zu überzeugen, dass sie nicht real sind, während andere unscharf und undeutlich sind. Manche Träume sind bruchstückhaft und springen schnell von einem Thema zum anderen, während sich andere in einer kohärenteren Geschichte fortbewegen. Jüngste Analysen legen nahe, dass diese Unterschiede keineswegs zufällig sind, sondern durch die Physiologie der verschiedenen Gehirnzustände und das Ausmaß, in dem Strukturen wie der Hippocampus und der Neocortex während der verschiedenen Schlafstadien miteinander kommunizieren, bedingt sein könnten.

Träume treten in allen Schlafstadien auf, aber sie scheinen mit fortschreitender Nacht zunehmend fragmentiert zu werden. Im Allgemeinen scheinen sie aus einem Mischmasch früherer Erfahrungen zusammengesetzt zu sein. Wie bereits erwähnt, enthalten Träume unzusammenhängende Erinnerungsfragmente: Orte, an denen wir waren, Gesichter, die wir gesehen haben, Situationen, die uns teilweise bekannt sind. Diese Fragmente können entweder in einem halb zufälligen Durcheinander zusammengeklebt oder in einer strukturierten und realistischen Weise organisiert werden. Die Träume, die im Nicht-REM-Schlaf auftreten, sind in der Regel kürzer, aber zusammenhängender als REM-Träume und beziehen sich oft auf Dinge, die erst am Vortag passiert sind. REM-Träume, die früh in der Nacht auftreten, spiegeln oft auch kürzliche Wacherfahrungen wider, sind aber bruchstückhafter als ihre Non-REM-Pendants. Umgekehrt sind REM-Träume, die spät in der Nacht auftreten, in der Regel viel bizarrer und unzusammenhängender.

Eine einfache Überlegung darüber, woher diese Erinnerungsfragmente kommen und wie sie miteinander verbunden sind, kann eine Erklärung für den Unterschied zwischen frühen und späten Träumen liefern. Man nimmt an, dass die verschiedenen Elemente einer Episode im Neokortex gespeichert werden, aber sie sind nicht notwendigerweise miteinander verbunden, um eine vollständige Darstellung zu bilden. Wenn Ihre Erinnerung an das Abendessen gestern Abend beispielsweise Erinnerungen an einen bestimmten Ort, bestimmte Geräusche, bestimmte Handlungen und vielleicht sogar Erinnerungen an andere Personen, die dabei waren, umfasst, wird jede dieser Informationen von einem anderen Bereich des Neokortex repräsentiert. Auch wenn sie zusammen ein komplettes Gedächtnis ergeben, sind diese verschiedenen neokortikalen Bereiche nicht direkt miteinander verknüpft. Stattdessen behält der Hippocampus den Überblick über solche Verbindungen und stellt die entsprechenden Verknüpfungen her, zumindest solange die Erinnerung noch relativ frisch ist. Die Kommunikation zwischen Neokortex und Hippocampus ist jedoch während des Schlafs gestört, so dass auch dieser Prozess unterbrochen ist. Während des REM-Schlafs sind sowohl der Hippocampus als auch die Teile des Neocortex, die an einem aktuellen Traum beteiligt sind, stark aktiv – sie scheinen aber nicht miteinander zu kommunizieren. Stattdessen erfolgen die Reaktionen im Neokortex unabhängig, ohne Input aus dem Hippocampus, so dass sie sich eher auf Erinnerungsfragmente als auf verknüpfte multisensorische Repräsentationen beziehen müssen. Wenn während der REM-Phase auf im Neokortex gespeicherte Erinnerungen zugegriffen wird oder diese aktiviert werden, bleiben sie im Wesentlichen fragmentarisch, anstatt andere Aspekte desselben Gedächtnisses einzubeziehen, um eine vollständige episodische Wiederholung zu bilden. Diese Fragmente sind nicht so miteinander verknüpft, wie es der Fall wäre, wenn man im Wachzustand (oder auch im Nicht-REM-Schlaf) an denselben Ort denken würde. So können z. B. kortikale Repräsentationen sowohl von jemandem, der gestern Abend bei Ihrem Abendessen anwesend war, als auch von dem Ort, an dem es stattfand, ausgelöst werden, aber diese sind nicht unbedingt miteinander verbunden, und sie sind möglicherweise überhaupt nicht mit dem Gedanken an das Abendessen oder das Essen verbunden. Stattdessen können scheinbar nicht zusammenhängende Personen und Ereignisse in Verbindung mit der Erinnerung an diesen Ort aktiviert werden. Ein möglicher Grund dafür ist das Stresshormon Cortisol, das im Laufe der Nacht stetig ansteigt. Hohe Cortisolkonzentrationen können die Kommunikation zwischen Hippocampus und Neocortex blockieren, und da die Konzentrationen am frühen Morgen viel höher sind, könnte dies ein physiologischer Grund für die unzusammenhängenden Eigenschaften von Träumen in der späten Nacht (am frühen Morgen) sein.

Ungeachtet dessen, wie es geschieht, ist es klar, dass Träume nicht nur Erinnerungsfragmente wiedergeben, sondern auch ganz neue, höchst kreative Mischungen von Erinnerungen und Wissen schaffen. Dieser Prozess hat zur Entstehung vieler Werke der Literatur, Kunst und Wissenschaft geführt, wie etwa Mary Shelleys Frankenstein, die Molekularformel des Benzols und die Erfindung der Glühbirne. Ein besonders gutes Beispiel für diese schläfrige Kreativität ist eine Studie mit 35 Berufsmusikern, die in ihren Träumen nicht nur mehr Musik hörten als ein normaler Mann auf der Straße, sondern auch berichteten, dass ein Großteil davon (28 %) Musik war, die sie im Wachleben nie gehört hatten. Sie hatten in ihren Träumen neue Musik geschaffen!

Auch wenn wir nicht ganz verstehen, wie Träume diese Art von innovativer Neukombination von Material erreichen, scheint es klar zu sein, dass das schlafende Gehirn in gewisser Weise von Zwängen befreit ist und so ganze Sequenzen von freien Assoziationen schaffen kann. Dies ist nicht nur für die Kreativität nützlich, sondern soll auch die Einsicht und das Lösen von Problemen erleichtern. Möglicherweise ist es sogar entscheidend für die Integration neu erworbener Erinnerungen mit weiter zurückliegenden Erinnerungen (siehe Kapitel 8). In der Tat könnte dieses erleichterte Querdenken der eigentliche Zweck von Träumen sein. Es ist sicherlich wertvoll genug, um sich durch natürliche Selektion entwickelt zu haben.

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