Paläontologin: Dr. Louise Leakey

Louise Leakey ist Paläontologin in der dritten Generation. Ihre Großeltern, Louis und Mary Leakey, leiteten Expeditionen in der Olduvai-Schlucht in Tansania. Ihre Eltern, Richard und Meave Leakey, konzentrierten ihre Forschung auf das fossilreiche Turkana-Becken in Kenia.
Louise arbeitet oft mit ihren Eltern zusammen, während sie die alte Geschichte des Turkana-Beckens weiter erforscht. Sie ist Assistenzforschungsprofessorin an der State University of New York in Stony Brook und Leiterin der Öffentlichkeitsarbeit des Turkana Basin Institute in Nariobi, Kenia.
Gemeinsam mit ihrer Mutter ist Louise ein National Geographic Explorer-in-Residence.
FRÜHE ARBEITEN
Louise wuchs in Nairobi, Kenia, auf und konnte ihre Eltern auf Expeditionen in das Gebiet des Turkana-Sees begleiten.
„Jeder genießt es, als kleines Kind draußen zu sein und nach Fossilien zu suchen, also ist es für jeden selbstverständlich, das zu tun“, sagt Louise. „Ich schätze, dass ich länger dabei bleiben konnte als die meisten.“
Eines von Louises denkwürdigsten frühen Erlebnissen war, als ein Team unter der Leitung ihres Vaters Richard den „Turkana Boy“ fand, ein fast vollständiges, 1,5 Millionen Jahre altes Skelett des Hominiden Homo erectus.
„Als ich 12 Jahre alt war, war die Entdeckung des Homo erectus auf der Westseite von Turkana eine sehr aufregende Zeit, denn wir waren über einen längeren Zeitraum an dieser Stätte“, sagt Louise. „Wir konnten uns engagieren und bei den Ausgrabungen helfen. Die Ausgrabung war wirklich aufregend.“
Obwohl ihre Familie für ihre paläontologische Arbeit weltbekannt ist, fühlte sich Louise nie gedrängt, ihren Eltern in das Feld zu folgen.
„Sie haben mir nie gesagt, dass ich das tun soll“, sagt sie. „Ich habe diese Entscheidung selbst getroffen.“
Louise verließ Afrika für einige Jahre, um am University College London in London, England, in Biologie zu promovieren, kehrte aber bald nach Kenia und in das Turkana-Becken zurück.
Aufregendster Teil Ihrer Arbeit
Heutzutage verbringt Louise viel Zeit mit Vorträgen, Spendenaktionen und der Erziehung ihrer beiden Kinder, aber im Sommer kommt sie immer noch ins Turkana-Becken, um dort zu arbeiten.
„Dort oben zu sein ist wirklich sehr aufregend, um dem Alltag zu entfliehen“, sagt sie. „Es ist ein großes Vergnügen, selbst Hand anzulegen und zu arbeiten.“
Der anspruchsvollste Teil Ihrer Arbeit
„Ich würde sagen, man muss versuchen, alles unter einen Hut zu bringen. Es ist ziemlich anstrengend, so viele verschiedene Dinge zu tun: Feldarbeit, Vorträge, Fundraising und Mutter sein. Der Versuch, Unterstützung für das Institut zu sammeln, an dem wir gerade arbeiten, erfordert ziemlich viel Aufmerksamkeit und Mühe. Das ist zum jetzigen Zeitpunkt ziemlich anstrengend.“
WIE DEFINIEREN SIE GEOGRAPHIE?
„Ich denke eher daran, wo sich die Dinge auf der Welt befinden. Die physische Geografie hat mich schon immer interessiert. Die Berge und Seen und ihr Einfluss auf die lokale Bevölkerung. Warum man bestimmte Dinge an bestimmten Orten findet. So sehe ich das in meinem Kopf.“
GEO-CONNECTION
Louise erklärt, dass die Geografie des Turkana-Beckens der Grund dafür ist, dass dort so viele Fossilien gefunden werden.
„Der Grabenbruch hat einen großen Einfluss auf die Fossilien, die wir finden“, sagt sie. „Das liegt an den tektonischen Bewegungen, die diese alten Schichten wieder an die Oberfläche zwingen. Die Dinge werden dann heraus erodiert, und wir können dann die kleinen Knochenfragmente an der Oberfläche finden und wissen, wo sie in die Ausgrabung passen.“
Geografische Hilfsmittel wie GPS und GIS sind für Paläontologen wie Louise sehr wichtig. Mithilfe von GPS können Wissenschaftler die Lage von Untersuchungsstandorten bestimmen, die sie später auf Karten einzeichnen können, ein Prozess, der als Georeferenzierung bezeichnet wird. Heute haben Paläontologen die Möglichkeit, Georeferenzpunkte für Fossilien zu erstellen, die vor Jahrzehnten gefunden wurden, so dass die Daten in Datenbanken, Online-Karten und Websites angezeigt werden können.
„Jedes gefundene Fossil wird immer mit einem GPS-Fixpunkt markiert, damit wir eine Referenz haben und zu ihm zurückkehren können“, sagt Louise. „Es wird auch digital fotografiert … Außerdem kann man viele der früheren Sammlungen, die wir in den 70er und 80er Jahren gemacht haben, als wir noch kein GPS hatten, mit Hilfe von GIS in die Gesamtkarte, das größere Bild, einbringen, weil man die Fotos georeferenzieren und diese Punkte tatsächlich ziemlich genau in das neue System einfügen kann.“
SO, SIE WOLLEN ALSO EIN … PALEONTOLOGIN
Um sich auf eine Karriere als Paläontologin vorzubereiten, empfiehlt Louise, Anatomie-, Geographie-, Geologie- und vor allem Biologiekurse zu belegen.
„Ich denke, Biologie bedeutet, eine Vielzahl von Organismen zu verstehen, einschließlich der Frage, wie sie sich im Laufe der Zeit verändert haben und warum es heute bestimmte Arten gibt und andere nicht“, sagt Louise.
INVOLVIEREN
Louise empfiehlt Familien, die sich für Paläontologie interessieren, die Hall of Human Origins im Smithsonian Institution National Museum of Natural History in Washington, D.C., und das Field Museum in Chicago, Illinois, zu besuchen.
Für College-Studenten schlägt Louise vor, eine Feldschule zu besuchen, z. B. die Turkana Basin Institute Field School. „Das ist natürlich aufregend und eine wirklich gute Erfahrung. Es öffnet die Türen, sich zu engagieren.“

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