Entdeckungsreisen

Teile des Teleskops sind noch im Mullard Radio Astronomy Observatory bei Cambridge zu sehen. Wie war es, es zu bauen?

JBB: Es sah aus wie ein landwirtschaftliches Gerüst, etwas, an dem man Erbsen züchten könnte – eine Menge Drähte und Kabel, die von Pfosten aus über eine Fläche von der Größe von 57 Tennisplätzen gespannt waren. Es wurde eigentlich gebaut, um die Radioemission von Quasaren zu untersuchen. Ich habe den Prototyp gebaut, und dann haben wir sechs Leute zwei Jahre gebraucht, um das echte Ding zu bauen. Es war nicht sehr glamourös, aber es funktionierte sehr gut und schaltete sich ein, als ich es zum ersten Mal benutzte.

Innerhalb von zwei Monaten haben Sie die ersten vier Pulsare entdeckt; heute sind 3.000 bekannt. Warum sind Pulsare interessant?

JBB: Sie sind extrem klein, etwa zehn Meilen im Durchmesser, und sehr dicht, weil sie entstehen, wenn Sterne einer bestimmten Größe katastrophal explodieren. Wenn man die Bevölkerung der Erde in einen Fingerhut stopfen würde, würde er genauso viel wiegen, wie wenn er mit Pulsarmaterial gefüllt wäre.

Pulsare sind sichtbar, weil sie einen Strahl von Radiowellen um den Himmel schwingen, ein bisschen wie ein Leuchtturm, und wenn dieser Strahl auf ein Radioteleskop scheint, empfängt man einen sehr genauen Puls, Puls, Puls, Puls – wie „Uhren“, die in der ganzen Galaxie verteilt sind.

In ihrem Inneren spielen sich viele extreme physikalische Vorgänge ab, und die Wissenschaftler nutzen sie, um Relativitätstheorien im kosmischen Maßstab zu testen. Einsteins Theorien haben sich bis jetzt als ziemlich gut erwiesen.

Wie würden Sie sich selbst als 24-jähriger Doktorand beschreiben?

JBB: Ich war sehr, sehr gründlich und stellte sicher, dass ich wirklich verstand, wie das Teleskop funktionierte und dass es richtig funktionierte. Ich war davon überzeugt, dass ich nicht klug genug war, um in Cambridge zu sein, und dass man mich irgendwann rausschmeißen würde. Meine Strategie war es, so hart wie möglich zu arbeiten, damit ich wusste, dass ich mein Bestes gegeben hatte. Heute bezeichnen wir das als Hochstapler-Syndrom, aber damals kannten wir es noch nicht, und wir haben es auch nicht so genannt.

Sie haben Ihre Karten bekanntlich mit den Buchstaben LGM beschriftet. Erzählen Sie uns von den Little Green Men.

JBB: Radioteleskope nehmen von Menschen verursachte Störungen auf: Lichtbogenschweißer, funkende Thermostate, schlecht entstörte Autos. Ich musste diese Störungen identifizieren und habe mich daran gewöhnt, die Merkmale auf der Karte zu erkennen. Gelegentlich gab es etwas, das ich nicht erkannte, und ich notierte es mit einem Fragezeichen oder, als Scherz, LGM für Little Green Men. Das war einfacher als zu sagen: „Du kennst doch diese komische pulsierende Quelle bei Rektaszension 1919, Deklination plus 20“. Also wurde daraus LGM.

Wie kam es zur Entdeckung des ersten Pulsars, den Sie später CP1919 nannten (Cambridge-Pulsar bei 19 Stunden 19 Minuten Rektaszension)?

JBB: Von einem bestimmten Teil des Himmels kam manchmal ein nicht klassifizierbares Signal, und mein Gehirn begann zu sagen: „So etwas hast du schon einmal gesehen, nicht wahr? Du hast so etwas schon einmal von diesem Teil des Himmels gesehen, nicht wahr?“

Ich habe frühere Aufnahmen von diesem Teil des Himmels herausgesucht. Ich sprach mit meinem Doktorvater, Professor Tony Hewish, und er wies mich darauf hin, dass es nur einen Viertelzoll Platz auf den Karten einnahm – etwa ein Teil von 10 Millionen aller Karten, die ich hatte. Er schlug mir vor, auf einen besseren, schnelleren Rekorder umzusteigen. Einen Monat lang zeichnete er nichts auf, und dann, eines Tages, am 28. November 1967, kam es wieder, eine Reihe von Impulsen im Abstand von eineinhalb Sekunden.

Tony war vorsichtig. Er vermutete, dass ich das Radioteleskop falsch verdrahtet hatte. Also überprüften wir ein anderes Radioteleskop auf dem Gelände. Bei meinem pulsierte das Ding schön, aber als wir neben dem Stiftschreiber des anderen Teleskops standen, passierte nichts. Es war ein schrecklicher Moment. Und plötzlich war es da, fünf Minuten später, weil wir uns verrechnet hatten, wann das Teleskop es sehen würde. Hätten wir uns um 25 Minuten verrechnet, wären wir alle nach Hause gegangen und die Geschichte wäre anders verlaufen.

Bilder: Die erste Entdeckung von Radiosignalen von CP1919 erfolgte am 6. August 1967, obwohl zu diesem Zeitpunkt noch nicht vermutet wurde, dass es sich um gepulste Signale handelt. Die erste Beobachtung von Impulsen erfolgte am 28. November 1967. Bilder mit freundlicher Genehmigung des Churchill Archives Centre, HWSH Acc 355.

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