Palæontolog: Dr: Louise Leakey

Louise er palæontolog i tredje generation. Hendes bedsteforældre, Louis og Mary Leakey, ledede ekspeditioner i Olduvai Gorge i Tanzania. Hendes forældre, Richard og Meave Leakey, fokuserede deres forskning på det fossilrige Turkana-bassin i Kenya.
Louise arbejder ofte sammen med sine forældre, mens hun fortsætter med at studere Turkana-bassinets oldtidshistorie. Hun er assisterende forskningsprofessor ved State University of New York i Stony Brook og er leder af offentlig uddannelse og formidling for Turkana Basin Institute i Nariobi, Kenya.
Sammen med sin mor er Louise en National Geographic Explorer-in-Residence.
DET ÆLDRE ARBEJDE
Louise voksede op i Nairobi, Kenya, og kunne følge sine forældre på ekspeditioner til Turkana-søen.
“Alle nyder som små børn at være ude og lede efter fossiler, så det er en selvfølge for alle at gøre det”, siger Louise. “Jeg tror, at jeg var i stand til at blive ved i længere tid end de fleste.”
En af Louises mest mindeværdige tidlige oplevelser var, da et hold under ledelse af hendes far, Richard, fandt “Turkana Boy”, et næsten komplet, 1,5 millioner år gammelt skelet af hominiden Homo erectus.
“Da jeg var 12 år gammel, var opdagelsen af Homo erectus fra den vestlige side af Turkana en meget spændende tid, fordi vi var på stedet i en ret lang periode,” siger Louise. “Vi var i stand til at engagere os og hjælpe og udgrave den. Der var virkelig en følelse af spænding omkring den udgravning.”
Selv om hendes familie er verdenskendt for deres arbejde inden for palæontologi, følte Louise sig aldrig presset til at følge sine forældre i felten.
“De har aldrig sagt til mig, at det var det, jeg skulle gøre,” siger hun. “Jeg traf selv denne beslutning.”
Louise forlod Afrika i et par år for at opnå sin ph.d. i biologi på University College London i London, England, men vendte snart tilbage til Kenya og Turkana-bækkenet.
MEST SPÆNDENDE DEL AF DIT ARBEJDE
I dag bruger Louise meget tid på at holde foredrag, skaffe midler og opdrage sine to børn, men hun tager stadig til Turkana-bækkenet om sommeren for at udføre feltarbejde.
“Det er helt sikkert meget spændende at være deroppe og komme væk fra det hele”, siger hun. “Det er en stor fornøjelse at være praktisk involveret og gøre det.”
MEST KRAVENDE DEL AF DIT ARBEJDE
“At forsøge at få det hele til at hænge sammen, vil jeg tro. Det er temmelig meget at gøre så mange forskellige ting: feltarbejde, foredrag, fundraising og at være mor. At forsøge at skaffe støtte til instituttet, hvilket vi arbejder på nu, kræver en hel del opmærksomhed og kræfter. Det er ret krævende på nuværende tidspunkt.”
HVORDAN DEFINERER DU GEOGRAFI?
“Jeg tænker mere på det i forhold til, hvor tingene befinder sig i verden. Den fysiske geografi har altid interesseret mig. Bjergene og søerne og deres indflydelse på de lokale befolkninger. Hvorfor man finder visse ting på visse steder. Det er sådan, jeg ser det i mit hoved.”
GEO-CONNECTION
Louise forklarer, at Turkana-bassinets geografi er grunden til, at man finder så mange fossiler der.
“Riftdalen har en stor indflydelse i forhold til de fossiler, vi finder,” siger hun. “Det er på grund af de tektoniske bevægelser, der tvinger disse gamle lag op til overfladen igen. Ting bliver så eroderet ud, og vi kan så finde de små knoglefragmenter på overfladen og vide, hvor det passer ind i udgravningen.”
Geografiske værktøjer, herunder GPS og GIS, er meget vigtige for palæontologer som Louise. Ved hjælp af GPS kan forskerne lokalisere undersøgelsesstederne, som de senere kan plotte på kort, en proces, der kaldes georeferering. I dag har palæontologer mulighed for at oprette georeferencepunkter for fossiler, der er fundet for årtier siden, hvilket gør det muligt at vise dataene i databaser, på onlinekort og på websteder.
“Ethvert fossil, der bliver fundet, er altid markeret med et GPS-fix, så vi har en reference og kan gå tilbage til det”, siger Louise. “Det bliver også fotograferet digitalt … Desuden kan man ved hjælp af GIS bringe mange af de tidligere samlinger, som vi havde lavet i 70’erne og 80’erne, hvor vi ikke havde GPS, ind i det overordnede kort, det større billede, fordi man kan georeferere fotografierne og faktisk placere disse punkter ret præcist i det nye system.”
SÅ, DU VIL VÆRE EN … PALEONTOLOG
For at forberede dig på en karriere som palæontolog foreslår Louise, at du tager kurser i anatomi, geografi, geologi og især biologi.
“Jeg tænker på biologi, når det gælder om at forstå en række forskellige organismer, herunder hvordan de kan have ændret sig gennem tiden, og hvorfor vi har visse arter, der findes i dag, og andre, der ikke findes”, siger Louise.
Louise anbefaler familier, der er interesseret i palæontologi, at besøge Hall of Human Origins på Smithsonian Institution National Museum of Natural History i Washington, D.C., og The Field Museum i Chicago, Illinois.
For universitetsstuderende foreslår Louise, at de undersøger muligheden for at deltage i en feltskole, f.eks. Turkana Basin Institute Field School. “Det er helt klart spændende og en rigtig god oplevelse. Det åbner dørene for at blive involveret.”

Skriv en kommentar