JOURNEYS OFDISCOVERY

Dele af teleskopet findes stadig på Mullard Radio Astronomy Observatory uden for Cambridge. Hvordan var det at bygge det?

JBB: Det lignede en landbrugsramme, noget, man kunne dyrke ærter på – en masse ledninger og kabler, der var spændt op fra stolper over et areal på størrelse med 57 tennisbaner. Det blev faktisk bygget for at studere radioudsendelse fra kvasarer. Jeg byggede prototypen, og derefter brugte seks af os to år på at bygge den ægte vare. Det var ikke særlig glamourøst, men det fungerede meget fint og tændte første gang, jeg brugte det.

I løbet af to måneder opdagede du de første fire pulsarer; i dag kender man 3.000. Hvorfor er pulsarer interessante?

JBB: De er ekstremt små, omkring 15 kilometer i diameter, og meget tætte, fordi de dannes, når stjerner af en vis størrelse eksploderer katastrofalt. Hvis man pressede jordens befolkning ind i et fingerbøl, ville det veje det samme, som hvis det var fyldt med pulsar-materiale.

Pulsarer er synlige, fordi de svinger en stråle af radiobølger rundt på himlen, lidt ligesom et fyrtårn, og når denne stråle skinner på et radioteleskop, opfanger man en meget præcis puls, puls, puls, puls, puls – som ‘ure’, der er prikket ud over hele galaksen.

Der foregår en masse ekstrem fysik i dem, og forskerne bruger dem til at teste relativitetsteorier på kosmisk skala. Einsteins teorier holder indtil videre ret godt stik.

Hvordan vil du beskrive dig selv som 24-årig ph.d.-studerende?

JBB: Jeg var meget, meget grundig og sikrede mig, at jeg virkelig forstod, hvordan teleskopet fungerede, og at det virkede korrekt. Jeg var helt overbevist om, at jeg ikke var klog nok til at være i Cambridge og ville blive smidt ud på et tidspunkt. Min politik var at arbejde så hårdt, som jeg kunne, så jeg kunne vide, at jeg havde gjort mit bedste. I dag betegner vi dette som impostorsyndromet, men dengang kendte vi det ikke, og vi gav det bestemt ikke noget navn.

Du brugte som bekendt bogstaverne LGM til at mærke dine diagrammer. Fortæl os om de små grønne mænd.

JBB: Radioteleskoper opfanger menneskeskabte forstyrrelser: lysbuesvejsere, gnistrende termostater, dårligt dæmpede biler. Jeg var nødt til at identificere denne interferens og blev helt vant til at genkende træk på kortet. Af og til var der noget, som jeg ikke kunne genkende, og så noterede jeg det med et spørgsmålstegn eller, for sjov, LGM for Little Green Men. Det var nemmere end at sige “du ved, den sjove pulserende kilde ved retascension 1919, deklination plus 20”. Så det blev til LGM.

Hvordan blev det til opdagelsen af den første pulsar, som du senere navngav CP1919 (Cambridge-pulsar ved 19 timer og 19 minutter højre ascension)?

JBB: Fra et bestemt stykke af himlen kom der nogle gange et uklassificerbart signal tilbage, og min hjerne begyndte at sige: “Du har set noget lignende før, har du ikke? Du har set noget lignende før fra denne del af himlen, ikke sandt?”

Jeg fandt frem til tidligere optagelser fra denne del af himlen. Ofte var den der ikke, men når den var der, holdt den sin plads blandt stjernerne.”

Jeg talte med min vejleder, professor Tony Hewish, og han påpegede, at den kun fyldte en kvart tomme på kortet – ca. en del ud af 10 millioner af alle de kort, jeg havde. Han foreslog, at jeg skiftede til en bedre og hurtigere optager. I en måned registrerede den intet, og så en dag, den 28. november 1967, kom den igen, en række impulser med et og et tredje sekunds mellemrum.

Tony var forsigtig. Han havde mistanke om, at jeg havde koblet radioteleskopet forkert sammen. Så vi tjekkede på et andet radioteleskop på stedet. Tingen pulserede pænt på mit, men da vi stod ved pen-optageren på dette andet teleskop, skete der intet. Det var et forfærdeligt øjeblik. Og pludselig var den der, fem minutter senere, fordi vi havde fejlberegnet, hvornår teleskopet ville se den. Hvis vi havde fejlberegnet os med 25 minutter, var vi alle sammen gået hjem, og historien ville have været anderledes.

Billeder: Den første detektion af radiosignaler fra CP1919 var den 6. august 1967, selv om man på dette tidspunkt ikke havde mistanke om den pulserende karakter. Den første observation af pulser var den 28. november 1967. Billederne er venligst udlånt af Churchill Archives Centre, HWSH Acc 355.

Skriv en kommentar