Bridger, James

Født 17. marts 1804

Richmond, Virginia

Død 17. juli 1881

Missouri

Bjergmand, pelsjæger, guide

“Kun en mand med en ekstraordinær og ubarmhjertig observationsevne, Kun en mand med en yderst pålidelig hukommelse kunne muligvis opnå og bevare et nøjagtigt kendskab til det mægtige væld af bjerge, det uendelige virvar af vandløb og dale, der udgjorde Bridgers enorme jagtområder.”

Stanley Vestal i Jim Bridger: Mountain Man

En af det amerikanske vestens mest berygtede bjergmænd og spejdere, Jim Bridger drev også en vigtig handelspost på stien til Californien og fungerede som guide for kortlægningsekspeditioner og militære korstog mod indianerne. Han er krediteret for at have opdaget Great Salt Lake i det nuværende Utah samt det pas, der senere blev brugt af Overland Mail og Pony Express.

Svært tidligt liv

Bridger blev født den 17. marts 1804 i Richmond i Virginia, hvor han tilbragte sin ungdom med at arbejde i familiens forretning, en taverne (restaurant og bar). Da han var otte år gammel, rejste hans familie vestpå til Missouri Territory i en overdækket vogn og slog sig endelig ned på en gård i Six-Mile-Prairie, som ikke lå langt fra den blomstrende by St. Louis. Jim lærte hurtigt de færdigheder, som en grænsedreng skal have – jage, fiske, lære at kende landskabet og holde et skarpt øje med indianere. Hans liv blev imidlertid vendt på hovedet, da hans mor, hans bror og derefter hans far døde og efterlod den fjortenårige Jim og hans lillesøster alene.

For at tjene til føden fik Bridger et job som operatør på en fladbåd, der fragtede folk over Mississippi-floden. Derefter blev han ansat som lærling hos en smed i St. Louis. Det var her, at han overhørte historierne om de fangere og handlende, der strømmede ind og ud af den travle by. Han hungrede snart efter sine egne eventyr. Da fanger William Henry Ashley i 1822 udsendte en meddelelse om, at han søgte “initiativrige unge mænd” til at deltage i sin ekspedition til Vesten, var Bridger hurtig til at melde sig.

Til bjergene!

Ashleys ekspedition skulle blive legendarisk, for den startede karrieren for flere berømte bjergmænd, herunder Jim Beckwourth (1800-1866; se indgang), Tom Fitzpatrick (1799-1854; se indgang), William Sublette og Jim Bridger (1804-1881). Mange mænd, der ikke havde nogen erfaring med at leve i vildmarken, fandt hurtigt ud af at klæde sig i buckskins (lædertøj), fange bæver i fælder og skyde med geværer. Det var et hårdt liv på stien, men for en ung mand, der kunne lide hårdt arbejde og eventyr, var det et fantastisk liv.

I 1824 mente Bridger, at han vidste nok om at leve af landet til at blive en “fri fanger”. Der var rigeligt med bævere i Rocky Mountains, og en mand kunne tjene en god indtægt, hvis han vidste, hvordan han skulle aflæse landet og finde gode floder. Ifølge biografen Stanley Vestal: “Kun en mand med en ekstraordinær og ubarmhjertig observationsevne, kun en mand med en fuldstændig pålidelig hukommelse kunne muligvis opnå og bevare et nøjagtigt kendskab til det mægtige væld af bjerge, det endeløse virvar af vandløb og dale, som udgjorde Bridgers enorme jagtområder.” Bridger var denne mand, og han blev kendt selv blandt andre bjergmænd for sin usædvanlige viden om de nuværende stater Wyoming, Montana, Idaho, Utah og Colorado.

I 1824, da han camperede med andre fangere langs Bear River i det nuværende Idaho, meldte Bridger sig frivilligt til at finde ud af, hvor floden sluttede. Han byggede sig en “bullboat”, en rund kurvlignende båd beklædt med bøffelskind, og begav sig ned ad den turbulente strøm. Kilometer senere udmundede floden i en stor sø. Da Bridger dyppede sine hænder i den for at drikke, blev han overrasket over at opdage, at den var salt. Da han vendte tilbage for at møde sine venner, svor de alle, at han havde nået Stillehavet. I virkeligheden havde han opdaget den store saltsø og Salt Lake Valley i det nuværende Utah. Bridger følte altid en særlig forbindelse til Great Salt Lake-området, og hans detaljerede hukommelse om dets indretning ville komme de mormoner, der rejste dertil nogle år senere, til gode. I 1830 grundlagde Bridger, Fitzpatrick, Milton Sublette og flere andre bjergmænd deres eget pelshandelsselskab, der blev kendt som Rocky Mountain Fur Company. Konkurrencen fra Hudson’s Bay Company og American Fur Company var hård, og situationen blev forværret, da markedet for pelse begyndte at falde. I 1834 blev selskabet – som havde mistet næsten hundrede tusinde dollars i ejendom og havde set halvfjerds af sine fangere blive dræbt i ulykker eller kampe med indianere – opløst. Bridger fangede selv i et par år mere, men i 1840 var pelshandlen kollapset på grund af overhandel og ændringer i modeindustrien. Der var ikke flere penge at tjene; Bridger måtte finde en anden måde at leve på.

Fort Bridger

I 1842 slog Bridger sig ned i Fort Laramie i det nuværende Wyoming, som var den vigtigste handelspost på Oregon Trail. De rejsende, der var på gennemrejse, var ivrige efter at suge råd fra en erfaren bjergmand som Bridger. Bridger besluttede at udnytte dette behov, og sammen med partneren Louis Vasquez byggede han et fort ved Black’s Fork of the Green River i det sydvestlige hjørne af det nuværende Wyoming. Fortet, der blev kaldt Fort Bridger, lå nær det sted, hvor Oregon Trail delte sig og sendte nogle rejsende til Oregon og andre sydpå mod Californien. Det var, skriver Vestal, “ikke blot “en oase i ørkenen” for alle rejsende, tilflugtssted for alle de sværmende emigranter, der havde brug for reparationer, forsyninger og frisk kvæg, men også handelspost for alle stammerne omkring, mødested for vandrende bjergmennesker og et stort informationsbureau for alle og enhver.”

I 1847 førte Brigham Young (1801-1877; se indgang) en stor gruppe mormoner vestpå på Oregon Trail. Mormonerne var en religiøs gruppe, der flygtede fra forfølgelse i det østlige USA. De troede, at de i Salt Lake Valley kunne blive fri for religiøs intolerance. De rådførte sig med Bridger, som roste Salt Lake Valley som et sted at slå sig ned; ifølge Vestal sagde Bridger til Young: “Det er mit paradis, men du kan slå dig ned i det sammen med mig.” Han gav mormonerne kort og tips til at undgå problemer med de indfødte amerikanere, der boede i området. BrighamYoung inviterede dog ikke Bridger til at være deres guide. Young ville have området kun for mormonerne.

Hvis dal var det?

Fra det øjeblik, de mødtes første gang i 1847, var Jim Bridger og mormonlederen Brigham Young uenige. Bridger hævdede, at Salt Lake Valley var hans egen, men tilbød at dele den med mormonerne. Brigham Young ønskede desperat at gøre krav på regionen som det forjættede land for det forfulgte mormonfolk. Selv om Bridger hjalp mormonerne med at finde vej til Salt Lake Valley, mistænkte Young ham for at opildne til indianerangreb på mormonernes bosættelser og for at spionere mod mormonerne for den amerikanske regering, som var noget truet af det separatistiske mormonsamfund. Ifølge Bridger-biografen Stanley Vestal skrev Young i 1849: “Jeg tror, at Old Bridger er død over os.”

I 1853 forsøgte mormonerne at gøre en ende på Bridgers indflydelse i “deres” dal. De sendte en gruppe mænd af sted for at overtage Bridgers lukrative færgetjeneste over Green River, men blev fordrevet af de velbevæbnede bjergmænd. Da Bridger anklagede ham for at opildne til indianertogter, ledte en mormonernes sherif en gruppe på 150 mand til at fange Jim Bridger og indtage hans fort. De indtog fortet, men ikke Bridger, som havde forladt stedet. Efter at have plyndret fortet og dræbt nogle af Bridgers mænd forlod mormonerne det, og Bridger vendte tilbage – men hans indflydelse i dalen blev aldrig den samme. Mormonerne byggede Fort Supply for at bevare deres indflydelse, og i 1855 købte de Fort Bridger for en sum af 8.000 dollars. I 1857, under den såkaldte mormonkrig (se boks på s. 36), ødelagde mormonerne fortet for at forsinke de amerikanske styrker, der marcherede mod Salt Lake City. For sin del bestred Bridger mormonernes ejerskab af jorden omkring fortet indtil sin død.

Guide til Vesten

I sommeren 1849 tog Bridger imod en stor udfordring. Kaptajn Howard Stansbury fra den amerikanske hær spurgte, om Bridger kunne lave et kortere spor fra Fort Bridger til South Platte River og dermed forkorte Oregon Trail’s rute. “Bridger stirrede,” skriver Vestal, “men havde den nåde ikke at grine officeren op i ansigtet. Find den! Uden at forlade sin plads fortalte Jim i løbet af fem minutter kaptajnen, hvor vognvejen måtte løbe, idet han kradsede et kort … på lergulvet.” Bridger førte snart Stansbury over dette spor, som senere blev den rute, der blev brugt af Overland Stage Coach, Pony Express, Union Pacific Railroad og Interstate 80.

Mormonkrigen

Mormonsamfundet levede i Salt Lake Valley uden indblanding fra den amerikanske regering indtil 1850, hvor Utah blev et amerikansk territorium. Mormonlederen Brigham Young blev udnævnt til guvernør for territoriet. Efterhånden begyndte ikke-mormonske offentlige ledere at gøre indsigelse mod den mængde magt, som den religiøse figur havde over territoriet. Regeringsembedsmænd, der blev udnævnt til stillinger i Utah, klagede snart over, at Youngs indflydelse var for stor, og at han ledede et teokrati (en regering, hvor kirke og stat er ét). Desuden var ikke-mormoner ubehagelige ved nogle af kirkens praksisser. Mormonkirkens officielle vedtagelse af flertalsægteskaber (ægteskab med mere end én partner ad gangen) i 1852 skabte et offentligt ramaskrig mod mormonernes umoralitet. Nogle anklagede mormonerne for at tro, at de kunne leve uden for amerikansk lovgivning. I 1857 var præsident James Buchanan (1791-1868) overbevist om, at mormonerne overvejede et oprør, og sendte derfor 2.000 soldater til Utah for at indsætte en ny guvernør, Alfred Cumming. Young, der var bange for fornyet forfølgelse og blodsudgydelser, beordrede mormonerne til at evakuere Salt Lake City og gemme sig i samfund sydpå. I juni 1857, efter at de amerikanske tropper uden modstand marcherede ind i Salt Lake City, forhandlede en fredskommission en aftale, der gjorde Cumming til guvernør, men lod den reelle magt være i Youngs hænder. Mormonkrigen var slut, og livet vendte tilbage til det normale.

Fra 1849 til 1868 fungerede Bridger som guide i forskellige funktioner i hele Vesten. Han ledte kaptajn William Raynolds fra U.S. Army Corps of Engineers på hans rejse til Yellowstone-området. (I årevis havde Bridger fortalt historier om gejsere og boblende varme kilder i Yellowstone, selv om de fleste mennesker afskrev dem som “løgnehistorier” fra en bjergmand). I 1861 førte han kaptajn E. L. Berthoud og hans undersøgelsesgruppe vestpå fra Denver gennem bjergene til Salt Lake City, og i de næste mange år hjalp han hærenheder med at bevogte landpost. Med sin encyklopædiske viden om det vestlige landskab var Bridger den bedste guide i Vesten. Bridger fortsatte som guide efter borgerkrigens afslutning (1861-65; en krig, der blev udkæmpet mellem de nordlige og sydlige USA om spørgsmålet om slaveri). I mellemtiden var hæren fast besluttet på at beskytte guldsøgere og nybyggere, der rejste på Bozeman Trail, som strakte sig gennem det nordøstlige Wyoming og ind i Montana. De mødte dog den beslutsomme modstand fra siouxerne og cheyennerne. Bridger rådgav soldaterne om, hvordan de skulle håndtere disse indianske grupper, men de ivrige unge militærfolk fulgte ikke råd fra den aldrende bjergmand. De ignorerede Bridger med fatale konsekvenser i 1866, da kaptajn William Fetterman førte en gruppe på firs soldater ind i et indiansk bagholdsangreb; alle firs soldater blev dræbt. Da hæren forlod Bozeman Trail i 1868, vidste Bridger, at hans dage som guide var forbi.

Ettertid bosatte Bridger sig med sine børn i Missouri. Han havde været gift tre gange med indianske kvinder. Hans børnebørn elskede at høre de historier, som deres bedstefar fortalte dem. I 1875 var han helt blind. Han døde den 17. juli 1881 og blev begravet i Kansas City. Bridger kunne hverken læse eller skrive og efterlod ingen skriftlige optegnelser om sit liv, men Bridger Mountains, Fort Bridger og Bridger’s Pass bærer alle hans navn. Måske endnu vigtigere er det, at han var med til at føre et stort antal amerikanere ind i Vesten og dermed banede vejen for den hvide bosættelse.

For More Information

Bøger

Alter, Cecil J. Jim Bridger: A Historical Narrative. Norman: University of Oklahoma Press, 1986.

Gowans, Fred R., og Eugene E. Campbell. Fort Bridger: Island in the Wilderness: Island in the Wilderness. Provo, UT: Brigham Young University Press, 1975. Hafen, LeRoy R., og Harvey L. Carter, eds. Mountain Men and Fur Traders of the Far West. Lincoln: University of Nebraska Press, 1982. Luce, Willard, og Celia Luce. Jim Bridger: Man of te Mountains: Jim Bridger: Man of the Mountains. New York: Chelsea House, 1991. Vestal, Stanley. Jim Bridger: Mountain Man. 1946. Reprint. Lincoln: University of Nebraska Press, 1970.

Websteder

“Mountain Man Jim Bridger.” http://xroads.virginia.edu/~HYPER/HNS/Mtmen/jimbrid.html (besøgt den 9. maj 2000).

Despain, S. Matthew, og Fred R. Gowans. “James Bridger.” http://www.media.utah.edu/medsol/UCME/b/BRIDGER%2CJAMES.html (tilgået den 9. maj 2000).

Skriv en kommentar