Che cos’è l’etnobotanica?

L’etnobotanica è definita come lo studio della relazione tra le persone e le piante e più comunemente si riferisce allo studio degli usi indigeni delle piante. In altre parole, è il matrimonio tra l’antropologia culturale e la botanica, uno studio che indaga i ruoli delle piante come medicina, nutrimento, risorse naturali o porte d’accesso agli dei. Di solito è considerato un campo di studio relativamente giovane. Ufficialmente è stata riconosciuta come disciplina accademica solo da un centinaio di anni. Tuttavia, questa visione è ingannevole. In effetti, lo studio delle piante e dei loro usi è una delle preoccupazioni umane più primarie, che è stata praticata da tutte le culture per decine, se non centinaia di migliaia di anni – solo che allora non si chiamava ‘Etnobotanica’. Le persone sono sempre dipese dalle piante per i loro bisogni primari (cibo, riparo, calore, medicine, ecc. ecc.), e quindi naturalmente hanno imparato i loro usi. Nel corso del vagabondaggio nomade, queste conoscenze sono state scambiate con le tribù vicine, amiche e nemiche, e sono state gradualmente ampliate. Così, la conoscenza delle piante è stata trasmessa in tutto il mondo fin dall’inizio dei tempi – e spesso le piante stesse si sono diffuse con essa.Guardando alla storia più recente, ci sono numerose testimonianze di viaggi sul campo e di acquisizioni etnobotaniche, così come descrizioni dettagliate delle piante e dei loro usi che risalgono ai tempi pre-classici. Gli arabi, per esempio, avevano un vivo interesse per le piante. Durante le loro spedizioni in Oriente raccolsero molte informazioni sugli usi locali delle piante e portarono indietro tante nuove piante quante ne avevano portate con loro. Lo stesso vale per ogni nazione conquistatrice che si è avventurata in un territorio straniero e inesplorato. I Romani, nella loro crociata attraverso l’Europa, cercavano attivamente gli erboristi locali e spesso impiegavano la loro conoscenza arruolandoli al servizio delle loro truppe. Le piante erano un grande affare nel Vecchio Mondo e molte delle più antiche rotte commerciali furono infatti stabilite per il commercio di prodotti vegetali, come l’incenso, le spezie esotiche o la seta dall’Oriente. I conquistadores spagnoli presero anche nota delle piante usate dagli indigeni che incontrarono nel Nuovo Mondo. In effetti, la “scoperta” delle Americhe da parte di Colombo fu un effetto collaterale “accidentale” della ricerca di una via più rapida per l’India e del fascino redditizio del sud-est asiatico. Ciò che trovò non fu il pepe o la noce moscata che aveva sperato, ma le piante che lui e le spedizioni successive portarono con sé hanno giocato un ruolo altrettanto importante e sono diventate elementi indispensabili della dieta occidentale. Immaginate la cucina italiana senza pomodori o una dieta irlandese senza patate! Così l’etnobotanica è davvero uno dei campi più antichi dell’indagine umana. Forse perché era così fondamentale per la nostra esistenza, che solo recentemente ha acquisito il riconoscimento come scienza. Lo studio scientifico è caratterizzato da una relazione “soggetto/oggetto” in cui l’osservatore è tenuto a distaccarsi dall’osservato. Questo significa davvero un allontanamento dall’interazione coinvolta con le piante. Forse perché sono diventate meno significative, cioè meno presenti nella nostra coscienza in quest’era tecnologica, sono state spinte fuori dalla sfera dell’esperienza diretta (relazione personale) e nel regno dei fenomeni esterni, dove possono essere studiate oggettivamente e razionalmente, etichettate e dotate di nomi scientifici, sezionate e analizzate alla ricerca di “composti attivi” che potrebbero essere successivamente sfruttati come nuovi farmaci miracolosi.

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