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Nel nuovo studio, i ricercatori hanno esaminato le capacità di attenzione congiunta in bambini di 10 mesi. L’attenzione congiunta significa che si presta attenzione agli stessi oggetti ed eventi delle altre persone, che è fondamentale sia quando i bambini imparano a conoscere il loro ambiente che per il loro sviluppo del linguaggio.

“Quando il genitore inizia, si dice che il bambino risponde all’attenzione congiunta – come quando lui o lei segue lo sguardo del genitore per guardare un oggetto. Quando è il bambino ad iniziare, si parla di iniziazione all’attenzione congiunta. Per esempio, indicando o vocalizzando il bambino piccolo può guidare l’attenzione dell’adulto e modellare il proprio ambiente sociale immediato per adattarlo ai suoi bisogni e interessi. È importante notare che già prima che i bambini possano indicare o parlare, possono usare i loro movimenti oculari per influenzare il genitore, alternando lo sguardo tra il volto del genitore e gli oggetti che hanno attirato la loro attenzione. Lo studio attuale ha valutato questo particolare tipo di comportamento comunicativo preverbale nell’infanzia”, dice Pär Nyström, ricercatore presso il Dipartimento di Psicologia dell’Università di Uppsala e uno degli autori del nuovo studio.

Lo studio ha incluso bambini che avevano un fratello maggiore con autismo. La maggior parte di questi bambini si sviluppa tipicamente, ma la probabilità di essere diagnosticati più tardi con l’autismo è notevolmente più alta in questo gruppo che nella popolazione generale. I bambini sono stati testati in esperimenti ludici progettati per suscitare diversi tipi di comportamenti di attenzione congiunta. Durante la sessione, un eye tracker misurava dove i bambini guardavano.

I bambini erano seduti sulle ginocchia dei loro genitori rivolti verso il leader dell’esperimento, quando una lampada apparentemente fuori dalla vista dello sperimentatore ha improvvisamente iniziato a lampeggiare (vedi illustrazione). Le luci lampeggiavano per 10 secondi, per fornire al bambino l’opportunità di iniziare l’attenzione congiunta. I bambini che più tardi si sono sviluppati tipicamente, tendevano a guardare frequentemente avanti e indietro tra la luce lampeggiante e lo sperimentatore, come se cercassero di attirare la loro attenzione e condividere questa esperienza con l’adulto. Al contrario, i bambini che più tardi sono stati diagnosticati con l’autismo hanno prodotto molto meno tali spostamenti comunicativi dello sguardo a 10 mesi di età, un’età critica per lo sviluppo della cognizione sociale.

“Questi risultati suggeriscono che i bambini con autismo, da neonati, possono non creare essi stessi così tante opportunità di apprendimento sociale come gli altri bambini. Le differenze erano piuttosto sottili, ma pienamente rilevabili con la moderna tecnologia di imbastitura degli occhi. È importante notare che i risultati hanno dimostrato solo differenze di gruppo significative, ed è troppo presto per dire se il metodo può facilitare l’individuazione precoce in un contesto clinico”, dice Terje Falck-Ytter, docente senior associato presso il dipartimento di psicologia e Uppsala Child- and Babylab, Uppsala University e il ricercatore principale per lo studio.

In contrasto con i risultati riguardanti l’iniziazione, lo studio ha mostrato che tutti i bambini tendevano a seguire lo sguardo dello sperimentatore spontaneamente. Sorprendentemente, erano in grado di farlo anche quando la sperimentatrice muoveva solo gli occhi, mentre la testa rimaneva ferma.

“I risultati contrastanti tra la risposta e l’avvio della comunicazione sociale possono essere informativi per la ricerca futura sull’intervento precoce”, dice Terje Falck-Ytter.

Lo studio fa parte del più ampio progetto Early Autism Sweden (EASE) (http://www.smasyskon.se), che è una collaborazione tra l’Università di Uppsala e il Centro di disturbi del neurosviluppo al Karolinska Institutet (KIND) in Svezia. Le capacità di attenzione congiunta dei partecipanti sono state esaminate a 10, 14 e 18 mesi di età. A tre anni è stata condotta una valutazione diagnostica completa. In totale, 81 bambini con un fratello maggiore con autismo hanno preso parte allo studio, di cui 22 hanno soddisfatto i criteri per l’autismo al follow-up. Lo studio comprendeva anche un gruppo di controllo composto da 31 bambini della popolazione generale.

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